Un nouveau plan controversé qui pourrait ouvrir la voie aux juges de comté pour ordonner le logement et le traitement de milliers de personnes souffrant de dépendance et de maladies mentales graves fera bientôt l’objet d’un vote clé à l’Assemblée de Californie.

La proposition connue sous le nom de Community Assistance, Recovery and Empowerment Court — ou Cour CARE — créerait une nouvelle branche dans le système judiciaire. Cela permettrait aux premiers intervenants et aux membres de la famille de demander à un juge de comté d’ordonner un traitement pour les personnes souffrant de dépendance ou de maladie mentale grave.

Mais les groupes de défense des droits civils et des personnes handicapées, les responsables du comté et d’autres défenseurs affirment que CARE Court est la mauvaise approche et qu’ils manquent de ressources pour doter le personnel et fournir le traitement requis.

Gouverneur Gavin Newsom et responsables locaux dire que ce serait une alternative à un système défectueux qui fait passer les gens en prison, séjours à l’hôpital et retour dans la rue. Son administration estime que CARE Court desservirait 7 000 à 12 000 personnes par an.

Newsom a qualifié d'”inacceptable” et d'”inhumain” le nombre croissant de personnes vivant – et mourant – dans les rues de Californie. Il a invoqué le mort d’une femme sans abri sous une autoroute de San Francisco quand il a dévoilé la proposition plus tôt ce printemps.

“Il n’y a aucune compassion à lire l’histoire de quelqu’un qui a perdu la vie sous [Interstate] 280 dans un campement », a déclaré le gouverneur lors d’une conférence de presse devant un centre de traitement de santé mentale résidentiel de San Jose en mars. “Nous pourrions nous tenir la main, organiser une veillée aux chandelles et parler de la façon dont le monde devrait être, ou nous pourrions prendre une sacrée responsabilité pour mettre en œuvre nos idéaux.”

La proposition a reçu un soutien quasi unanime des législateurs et les groupes d’intérêt s’attendent à ce qu’il soit adopté par la législature avant la fin du mois.

Préoccupations des groupes civils de défense des droits des personnes handicapées

Pour Sharon Jones, résidente sans logement, la perspective de CARE Court est troublante.

Jones vit depuis six ans avec sa femme dans un campement près de l’American River Parkway. Pendant ce temps, elle a vu des gens lutter contre la maladie mentale et la toxicomanie.

“Je les vois tous les jours”, a déclaré Jones, une ancienne comptable, parlant près de sa collection de tentes à North Sacramento. «Mais la plupart d’entre eux sont inoffensifs. Certains d’entre eux sont un peu décrochés.

Elle a dit qu’elle doutait que la proposition de Newsom soit efficace.

“Vous ne pouvez pas forcer les gens à suivre un traitement s’ils ne veulent pas être traités”, a ajouté Jones. “La dépendance est quelque chose que vous seul pouvez résoudre.”

L’ACLU et les groupes de défense des droits des personnes handicapées de 27 États conviennent que cela ne fonctionnera pas. Dans une lettre ouverte au gouverneur, ils ont détaillé les préoccupations concernant l’autonomie des personnes handicapées mentales et l’accès au logement, et lui ont demandé de suspendre la proposition.

“CARE Court ne résoudra pas les problèmes complexes de l’itinérance en Californie, ni ne répondra aux besoins des personnes sans logement souffrant de troubles mentaux – principalement parce que l’investissement des fonds est dans un nouveau système judiciaire”, indique la lettre.

Les défenseurs affirment que des logements abordables et accessibles et un traitement volontaire seraient une meilleure voie pour réduire l’itinérance chez les personnes atteintes de maladies mentales graves.

“D’après notre expérience, le traitement obligatoire pour toute personne souffrant de troubles mentaux finira par entraîner de la résistance, de la frustration et des traumatismes supplémentaires”, a déclaré Eric Harris de Disability Rights California.

Il a poursuivi: «Les gens vont vivre une expérience terrible et dire:« Je ne veux plus jamais y retourner. Je ne veux plus jamais refaire ça.'”

Harris a déclaré que les personnes handicapées mentales, en particulier celles issues de milieux marginalisés, n’ont pas participé aux discussions sur l’élaboration de la proposition de CARE Court.

“Si nous essayons vraiment d’aider ces communautés, nous devrions au moins faire une pause maintenant et nous assurer que tous ces gens sont à la table alors que nous prenons certaines de ces très grandes décisions”, a-t-il déclaré.

Le bureau de Newsom conteste que tout traitement soit obligatoire. Jason Elliott, un conseiller principal du gouverneur, est catégorique sur le fait qu’il “n’y aura pas de portes verrouillées à CARE Court” et qu’il est destiné à aider les gens avant qu’ils ne se retrouvent dans le système de justice pénale.

“C’est un processus judiciaire civil qui fournit aux gens les services dont ils ont besoin avant un traumatisme extrême, comme une hospitalisation, comme l’incarcération, comme une tutelle”, a déclaré Elliott dans une interview.

Même si le traitement pouvait être ordonné par un juge, Elliott a déclaré qu’il se déroulerait hors de la garde légale et dans des cliniques communautaires. Il soutient que le traitement ordonné par le tribunal serait différent des tutelles, qui permettent à un juge de nommer un décideur légal pour superviser la vie quotidienne de quelqu’un.

“Je dirais que le traitement forcé est actuellement ce dans quoi nous plaçons les gens alors qu’en fait, ils pourraient réussir dans un niveau de soins inférieur” dans un cadre communautaire, a-t-il déclaré.

Selon le California Department of Health Care Services, 1 459 personnes ont été placées sous tutelle temporaire en 2020 tandis que 3 672 personnes étaient sous tutelle permanente.

CARE Court permettrait aux participants de sélectionner un « sympathisant bénévole » pour les aider à « comprendre, examiner et communiquer les décisions afin d’assurer la [participant] est capable de faire des choix autonomes dans la mesure du possible », selon un programme FAQ. Les personnes participant au programme conserveraient un niveau d’indépendance, car CARE Court offrirait un traitement “hors détention” différent des tutelles et des institutions médicales d’État, a ajouté Elliott.

Les comtés disent que le tribunal de CARE pourrait peser sur la main-d’œuvre surchargée

Les gouvernements des comtés de Californie seraient chargés de mettre en œuvre presque tous les éléments de la proposition de Newsom. Les défenseurs publics du comté représenteraient les personnes sélectionnées pour le programme devant les tribunaux. Les travailleurs sociaux du comté, les infirmières, les thérapeutes, les conseillers et les psychiatres évalueraient les candidats, déposeraient des rapports d’évaluation, passeraient du temps au tribunal et fourniraient éventuellement le traitement ordonné par le juge.

Mais les chefs de comté disent que CARE Court et ses fonctions supplémentaires représentent un fardeau majeur pour leurs services de santé comportementale déjà surchargés. Pendant la pandémie, les comtés ont connu une augmentation de la demande de traitement de la santé mentale et de la toxicomanie, mais ont eu du mal à retenir les travailleurs, dont certains ont quitté leur poste pour des emplois mieux rémunérés dans le secteur privé.

“Nous avons déjà une crise de la main-d’œuvre où nous n’avons pas assez de cliniciens pour fournir les services de santé mentale et de toxicomanie qui sont nécessaires dans notre communauté”, a déclaré Ryan Quist, directeur du département des services de santé comportementale du comté de Sacramento.

Quist a déclaré que son département avait un déficit de plus de 100 travailleurs cliniques et que le nouveau programme immobiliserait une grande partie de son personnel actuel devant les tribunaux.

“CARE Court ajouterait de nouvelles charges administratives qui empêcheraient nos rares ressources cliniques de servir réellement les personnes qui ont besoin de ces services”, a-t-il ajouté.

Elliott avec l’administration Newsom a décrit la pénurie de main-d’œuvre “comme un vrai problème et que nous prenons très au sérieux”. Il a déclaré que le financement récemment approuvé par la législature et le gouverneur devrait aider.

“La réponse est une initiative de main-d’œuvre de 1,7 milliard de dollars pour développer plus de 20 000 nouveaux travailleurs sociaux cliniques et autres professionnels dans l’espace adjacent”, a ajouté Elliott. “Parce que nous pouvons faire tout le reste correctement et si nous n’avons pas de personnel pour faire le travail, alors rien de tout cela n’a d’importance.”

Les chefs de comté et leurs défenseurs disent que l’argent devrait éventuellement produire de nouveaux travailleurs formés, bien que cela puisse prendre des années.

« J’espère que ces investissements rapporteront beaucoup de succès, mais cela ne se produit pas cette seconde. Et nous superposons un autre programme », a déclaré Jacquline Wong-Hernandez, directrice exécutive adjointe de la California State Association of Counties, qui fait pression sur les gouvernements des comtés au Capitole de l’État.

Logement d’abord ou traitement d’abord?

Il y a une autre grave pénurie à laquelle les comtés devraient faire face si CARE Court devenait loi : des logements pour les personnes inscrites au programme.

Les partisans disent que le programme met l’accent sur le traitement avant le logement, alors que ce devrait être l’inverse.

“Il y a ce sentiment que la maladie mentale et, dans certains cas, la consommation de substances sont l’une des causes profondes de l’itinérance”, a déclaré Mari Castaldi du groupe de défense Housing California. “Ce que les preuves montrent, c’est que les coûts de logement élevés et les faibles taux d’inoccupation des logements sont les principaux prédicteurs du taux d’itinérance dans une communauté donnée.”

Alors que le projet de loi permettrait aux juges d’ordonner un logement dans le cadre du “plan CARE” d’un patient, Castaldi dit que les comtés, qui seraient tenus de respecter ces plans, ont des ressources de logement limitées.

Quist, du comté de Sacramento, a déclaré qu’il y avait déjà un grave manque de logements disponibles localement et dans tout l’État. La région dispose d’un déficit estimé à près de 60 000 logements abordables pour ses locataires à faible revenu, selon le Rapport 2022 sur les besoins en logement du comté de Sacramento.

Le comté manque également de plusieurs milliers de places d’hébergement. Selon un rapport du California Housing Partnership à but non lucratif, il n’y a qu’environ 3 400 lits d’hébergement et d’hébergement disponibles par les gouvernements locaux, les organisations à but non lucratif et les groupes confessionnels pour les personnes sans abri. Mais il y a presque 9 300 personnes sans logement dans le comté de Sacramento. Les abris existants sont généralement pleins chaque jour.

“Nous pouvons amener les individus dans les services, les aider à aller mieux. Mais une fois qu’ils iront mieux, où vivront-ils ? dit Quist.

Mais Elliott souligne quelque 15 milliards de dollars de financement public approuvé depuis 2020 pour que les comtés construisent et acquièrent davantage de logements. Par exemple, l’État a financé 12 500 logements pour les personnes sortant de l’itinérance grâce à son clé d’accueil du projetqui paie les villes et les comtés pour acheter et convertir des hôtels, des motels et d’autres bâtiments en maisons.

« Avons-nous suffisamment de logements pour fournir une unité de soutien permanente à chaque personne sans abri en Californie ? Non, nous ne le faisons pas, et c’est un objectif”, a-t-il déclaré.

Mais, a-t-il ajouté: “L’état d’esprit de rareté dans lequel nous avons opéré de manière très appropriée pendant de très nombreuses décennies n’est plus le cas maintenant.”

Elliott a également souligné 1,5 milliard de dollars dans le budget de l’État approuvé plus tôt cette année pour loger les personnes inscrites à un traitement de santé comportementale.

L’Assemblée de Californie a approuvé jeudi des amendements au projet de loi pour préciser que les familles peuvent être plus impliquées dans les “plans CARE” de leurs proches. Le projet de loi doit être adopté avant la fin de la session législative à minuit août. 31 et être signé par Newsom pour devenir loi.

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