BERKSHIRE — Lorsque Karie Atherton, une productrice laitière de quarante et un ans, rencontre de nouvelles personnes ou renoue avec de vieux amis, elle se pose souvent les mêmes questions :

Vous venez de monter à cheval ?

C’est ton casque de vélo ?

Vous portez ça tout le temps ?

Atherton porte un casque de qualité militaire pendant la plupart de ses heures d’éveil à Aires Hill Farm & Creamery dans le Berkshire. C’est le résultat d’une lésion cérébrale traumatique (TBI), et le porter est la seule façon pour elle de minimiser le risque de se blesser à nouveau et les conséquences potentielles à long terme, comme la perte de mémoire et les maladies neurodégénératives.

« J’ai longtemps combattu le casque. J’ai commencé avec une casquette anti-heurt, ça me protégerait si je me cognais la tête sur la stalle des vaches, mais d’une vache, ce n’était pas suffisant”, a expliqué Atherton. « Ensuite, je suis passé au casque de protection, et maintenant je suis passé au grade militaire. Je sais que c’est mieux que de rester assis sur le canapé.

La blessure initiale est venue d’un coup de pied par une vache en 2013. Après cela, une autre bosse sur la tête, qui serait légère pour la plupart des gens, prendrait des semaines à Atherton pour se remettre, ou plus, avec une perte complète d’équilibre et des difficultés d’élocution.

“Ils m’ont dit avant mon dernier que je ne pouvais pas en obtenir un autre”, a déclaré Atherton. “Ensuite, j’ai eu le dernier. J’allais bien pendant trois jours, puis je ne pouvais plus marcher. Je ne peux plus me faire frapper parce que celui-là a mis presque un an à se rétablir avec la physiothérapie et l’ergothérapie.

Atherton a accepté ce qu’elle doit faire pour se protéger. Elle s’est aussi habituée à expliquer le casque aux gens. Ce qu’elle cherche encore, c’est comment vivre la vie qu’elle veut avec une lésion cérébrale traumatique.

Garder le rêve en vie prend un péage

Atherton a grandi dans la ferme laitière de sa famille, Aires Hill Farm & Creamery, dans le Berkshire, une petite ville à la frontière canadienne avec une population d’environ 1 700 habitants. Tout comme les six générations avant elle. C’est dans leur sang. L’élevage laitier est la seule occupation qu’Atherton ait jamais connue.

« J’essaie de faire tout ce qui est en mon pouvoir pour rester ici ; c’est ce pour quoi j’ai travaillé toute ma vie”, a déclaré Atherton en réfléchissant aux joies et aux péages de l’élevage laitier, “je veux aussi être là. Je veux que mon enfant se souvienne de moi.

Atherton et son mari Nick, qui travaille à plein temps hors de la ferme, ont une fille de sept ans, Maggie.

Élever une famille à la ferme, c’est ce dont Atherton rêvait quand elle était petite. Et pourtant, il n’a pas été facile de garder le rêve vivant.

Atherton est diplômée du Vermont Technical College en 2000 avec un diplôme d’associé en commerce agricole et est retournée à la ferme familiale appartenant à son père, Orlyn Thompson, et à son oncle, Bryan Thompson.

« J’ai beaucoup travaillé pour très peu de salaire, et c’est la norme. L’équité en matière de sueur a été évoquée. Nous avons donc suivi cela pendant très longtemps”, a déclaré Atherton.

En août 2014, Atherton a repris les opérations agricoles lorsque son père et son oncle étaient prêts à prendre du recul par rapport au quotidien. Le couple exploitait la ferme depuis que la propriété leur avait été transférée en 1972. Pourtant, il n’était pas prévu de transférer officiellement la propriété à Atherton.

Pour compliquer les choses, Atherton se remettait d’une intervention chirurgicale pour des nerfs pincés dans son cou et était enceinte de huit mois de Maggie. Malgré tout, elle est allée de l’avant et a assumé le leadership et la prise de décision à la ferme.

Cinq ans plus tard, en 2019, la transition formelle de la ferme n’avait toujours pas eu lieu.

“Après cinq ans sans rien à mon nom, j’étais fatigué”, a raconté Atherton.







Karie Atherton

Karie Atherton dans la grange avec deux de ses vaches laitières.




Sous la direction d’Atherton, Aires Hill Farm a remporté la Vermont Dairy Farm of the Year en 2018, et pourtant sous la surface, Atherton tenait à peine le coup. Elle était épuisée par l’ambiguïté entourant la transition de la ferme, sa lésion cérébrale et sa tentative de fonder une famille.

Pour compliquer encore plus les choses, l’industrie laitière avait traversé cinq années de périodes économiques dévastatrices, les agriculteurs étant payés en dessous du coût de production. La majeure partie du lait de la ferme est vendue comme une marchandise avec peu de contrôle sur le prix.

Atherton a commencé à transformer son propre lait crémeux pour le vendre directement au public et a ouvert un stand à la ferme en 2020 dans un effort de diversification. Elle a également complété le transfert de la ferme à son nom. Pourtant, la hausse des coûts des biens et les pénuries de main-d’œuvre ont rendu difficile son maintien.

“Nous [the dairy industry] sont extrêmement fragiles. Nous sommes suffisamment fragiles pour que, si le type qui fait mes cultures perd une autre ferme, je n’ai peut-être personne pour faire mes cultures », a déclaré Atherton. « Nous nous regardons tous, faisant du surplace comme qui va faire le premier pas ? Les agriculteurs sont résilients et ils s’acharneront davantage. Je me demande juste jusqu’où peuvent-ils creuser ? »

Trouver le courage de changer

À l’automne 2021, Maggie a commencé la première année et a commencé à prendre le bus pour rentrer chez elle après l’école pour passer plus de temps avec sa mère.

Mais, la pression et le stress de l’élevage laitier combinés à son TBI laisseraient Atherton sans plus rien à donner à sa fille lorsqu’elle rentrerait de l’école.

« Mon neurologue insiste sur le fait que j’ai besoin de dix heures de sommeil. Je ne connais aucun adulte qui dort 10 heures, surtout s’il travaille et a un enfant”, a déclaré Atherton. “Mais, si je ne dors pas beaucoup, je dois me reposer l’après-midi; sinon, je ne peux pas penser.

Le repos ne résolvait pas tout, cependant, et quelque chose devait changer, dit Atherton.

« J’étais trop fatigué pour préparer le souper et j’avais mal partout. Et je n’avais aucune patience à cause de mon cerveau. Je serais facilement frustré et je bégayerais l’après-midi si je me poussais trop », a déclaré Atherton.

Elle s’inquiétait de ce qui se passerait si elle poussait trop fort son corps trop longtemps.

“Je veux me rappeler qui elle est [Maggie] la glace. Je veux qu’elle sache qui je suis et je veux être là pour elle”, a déclaré Atherton.

C’est alors qu’elle a appelé son conseiller. Elle allait régulièrement en thérapie à travers les problèmes de transition agricole et s’est arrêtée lorsque la pandémie a frappé en 2020. Elle a repris sur Zoom en 2021.

« Aussi difficile que ce soit pour moi de m’asseoir sur un canapé et de dire à quelqu’un tous mes problèmes en personne, je ne pensais pas pouvoir le faire via un ordinateur. Mais je l’ai fait”, a déclaré Atherton. “Nous allons prendre de grandes décisions et cela aide de parler à quelqu’un.”

La vie après les vaches

Alors qu’Atherton réfléchit à son avenir, elle sait que son travail, qu’il soit dans l’agriculture ou quelque chose de complètement différent, ne peut pas occuper autant de sa vie qu’il l’a fait.

« Je me rends compte que je dois vraiment prendre du temps pour moi. Mon corps me force à prendre du temps pour moi, mentalement et physiquement », a déclaré Atherton.

Même si elle comprend cela, elle dit qu’elle lutte avec le poids de ce que cela signifierait d’être la dernière génération de productrice laitière sur les 500 acres de sa famille.

« Vous avez lu sur Facebook qu’il y a une vie après les vaches, et cela ne fait aucun doute. Mais chacun a sa propre culpabilité”, a déclaré Atherton. “Si ce n’était pas une ferme de septième génération, je serais parti depuis longtemps. Ce n’est pas pour ça que je suis ici. C’est ce qui m’a retenu ici, mais ce n’est pas pour ça que j’avance.

Atherton a récemment pris la difficile décision de réduire considérablement ses effectifs. Ce printemps, elle a vendu 204 des vaches laitières et 126 génisses de la ferme à Oakridge Dairy dans le Connecticut et a cessé d’expédier du lait à sa coopérative, Dairy Farmers of America. Elle a gardé une douzaine de vaches de boucherie, sept vaches laitières et continue d’exploiter l’usine de transformation du lait et le stand de la ferme, vendant directement au public dans une capacité beaucoup plus petite.

“S’il n’y avait pas eu mon TBI, j’aurais probablement continué à persévérer, mais cela n’aurait pas été sain pour ma famille ou moi”, a déclaré Atherton. “D’une certaine manière, ma santé m’a forcé à prendre cette décision maintenant, mais c’est celui que j’aurais probablement fait plus tard de toute façon. “

Alors que le nombre de fermes laitières dans le Vermont diminue chaque année, Atherton dit que le sentiment de devoir perpétuer l’héritage familial aussi longtemps que possible, même lorsque ce n’est pas pratique, est partagé par de nombreux jeunes agriculteurs alors qu’ils essaient de comprendre quoi faire Suivant.

« Tout le monde passe par là. Personne ne veut en parler », a déclaré Atherton.

Atherton dit qu’en parlant de ses défis, des problèmes de transfert de ferme aux difficultés physiques et mentales de l’agriculture, elle espère réduire la stigmatisation liée à l’obtention d’aide et également motiver davantage d’agriculteurs à donner la priorité à leur santé mentale. Le père d’Atherton est récemment décédé et, avant sa mort, elle a pu faire la paix pendant la transition de la ferme et parler de manière saine.

“Mon père a dit:” Je ne te reproche pas de vendre “, et cela signifiait beaucoup”, a déclaré Atherton.

Quant à la suite, en plus d’exploiter la petite crémerie, Atherton se concentre actuellement sur l’élevage de 19 chèvres sangliers pour leur viande. Beaucoup plus petite que les vaches, son risque de blessure serait moindre. Ils demandent également moins de main-d’œuvre, ce qui lui permet de se concentrer sur ce qui compte le plus.

« Je suis avant tout un agriculteur, et je ne devrais pas l’être. Je devrais être maman d’abord et agricultrice ensuite. C’est là que mes priorités doivent être en ce moment”, a déclaré Atherton. “Si la ferme ne peut pas survivre parce que je prends soin de moi, alors ce n’était pas censé être.”

Note de l’éditeur : Cette histoire a été publiée pour la première fois sur Small Town State of Mind, un blog sur la santé mentale dans les communautés rurales. Visitez www.SmallTownStateofMind.com pour en savoir plus.

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