SAN FRANCISCO (AP) – Alors que Benito Luna-Herrera enseigne ses cours d’études sociales de septième année, il est à l’affût des signes d’agitation intérieure. Et il y en a tellement de nos jours.

L’une de ses élèves de 12 ans a senti que son monde s’effondrait. L’enseignement à distance avait bouleversé ses amitiés. Les choses avec son petit ami étaient à la limite de la violence. Sa vie à la maison était stressante. “J’en ai juste fini”, a déclaré la jeune fille à Luna-Herrera pendant la pandémie, et a partagé un plan détaillé pour se suicider.

Un autre étudiant était généralement un grand farceur et plein de confiance. Mais un jour, elle lui a dit qu’elle ne voulait plus vivre. Elle aussi avait un plan en place pour mettre fin à ses jours.

Luna-Herrera n’est qu’une enseignante dans un collège du sud de la Californie, mais les histoires d’élèves en détresse sont de plus en plus courantes dans tout le pays. La doublure argentée est qu’une formation spéciale l’a aidé à savoir quoi rechercher et comment réagir lorsqu’il a vu les signes d’une urgence mentale.

Depuis le début de la pandémie, les experts ont mis en garde contre une crise de santé mentale à laquelle sont confrontés les enfants américains. Cela se produit maintenant dans les écoles sous la forme d’une augmentation de la dépression infantile, de l’anxiété, des crises de panique, des troubles de l’alimentation, des bagarres et des pensées suicidaires à des niveaux alarmants, selon des entretiens avec des enseignants, des administrateurs, des responsables de l’éducation et des experts en santé mentale.

Dans les zones à faible revenu, où les expériences négatives de l’enfance étaient élevées avant la pandémie, la crise est encore plus aiguë et aggravée par une pénurie de personnel scolaire et de professionnels de la santé mentale.

Luna-Herrera, qui enseigne dans une zone très pauvre du désert de Mojave, fait partie d’un nombre restreint mais croissant d’enseignants californiens à suivre un cours intitulé Youth Mental Health First Aid. Il enseigne aux adultes comment repérer les signes avant-coureurs de risques pour la santé mentale et de toxicomanie chez les enfants, et comment prévenir une tragédie.

Le ministère de l’Éducation de Californie finance le programme pour tout district scolaire qui en fait la demande, et la pandémie a accéléré les mesures visant à rendre ces cours obligatoires. Le programme de formation est géré par le Conseil national pour le bien-être mental et disponible dans chaque État.

“Je ne veux pas lire l’histoire d’un autre adolescent où il y avait des signes avant-coureurs et où nous avons détourné le regard”, a déclaré Sen. Anthony Portantino, auteur d’un projet de loi qui obligerait tous les collèges et lycées californiens à former au moins 75% de leurs salariés à la santé comportementale. “Les enseignants et le personnel scolaire sont en première ligne d’une crise et doivent être formés pour repérer les élèves qui souffrent.”

Les experts disent que si la dépression et l’anxiété chez les enfants étaient en augmentation depuis des années, le stress et le chagrin incessants de la pandémie ont amplifié les problèmes, en particulier pour ceux qui éprouvaient déjà des problèmes de santé mentale qui ont été coupés des conseillers et d’autres ressources scolaires pendant l’apprentissage à distance.

Pour les enfants, les problèmes liés à l’enseignement à distance n’étaient pas seulement académiques, a déclaré Sharon Hoover, professeur de pédopsychiatrie à la faculté de médecine de l’Université du Maryland et codirectrice de la National Center for Mental Health School.

La maltraitance et la négligence envers les enfants ont augmenté pendant la pandémie, selon Hoover. Pour les enfants vivant dans des foyers en difficulté, avec des parents alcooliques ou violents, l’enseignement à distance signifiait qu’ils n’avaient aucune échappatoire. Ceux qui manquaient de technologie ou avaient des connexions Internet inégales étaient encore plus isolés que leurs pairs et accusaient un retard supplémentaire sur le plan scolaire et social.

De nombreux enfants ont rebondi après l’isolement prolongé, mais pour d’autres, cela prendra plus de temps et les problèmes de santé mentale sont souvent à la traîne d’un facteur de stress.

“Nous ne pouvons pas supposer que ‘OK, nous sommes de retour à l’école, cela fait quelques mois et maintenant tout le monde devrait être de retour à la normale.’ Ce n’est pas le cas », a déclaré Hoover.

Le retour à l’école après des mois d’isolement a intensifié l’anxiété de certains enfants. Les enseignants disent que les élèves ont plus de difficulté à se concentrer, à rester assis et beaucoup doivent réapprendre à socialiser et à résoudre les conflits en face à face après une immersion prolongée dans les écrans.

Les enfants s’attendaient à reprendre là où ils s’étaient arrêtés, mais certains ont trouvé des amitiés et leur capacité à faire face au stress social avait changé. Les éducateurs disent qu’ils constatent également une augmentation inquiétante de l’apathie – concernant les notes, la façon dont les élèves se traitent entre eux et eux-mêmes – et beaucoup moins d’empathie.

“Je n’ai jamais vu des enfants être aussi méchants les uns envers les autres de ma vie”, a déclaré Terrin Musbach, qui forme des enseignants à la sensibilisation à la santé mentale et à d’autres programmes socio-émotionnels au Del Norte Unified School District, un district très pauvre des régions rurales du Nord. Californie. “Il y a plus de violence à l’école, il y a plus de vapotage, il y a plus de toxicomanie, il y a plus d’activité sexuelle, il y a plus d’idées suicidaires, il y a plus de chaque comportement qui nous inquiéterait chez les enfants.”

De nombreux États ont rendu obligatoire la formation des enseignants sur la prévention du suicide au cours de la dernière décennie et la pandémie a incité certains à élargir la portée pour inclure la sensibilisation à la santé mentale et le soutien aux besoins de santé comportementale.

Mais les districts scolaires du pays disent également qu’ils ont besoin de plus de psychologues et de conseillers. La campagne Hopeful Futures, une coalition d’organisations nationales de santé mentale, a publié le mois dernier un rapport qui a révélé que la plupart des États ont du mal à fournir un soutien en matière de santé mentale dans les écoles. Seuls l’Idaho et le district de Columbia ont dépassé le ratio recommandé au niveau national d’un psychologue pour 500 étudiants.

Dans certains États, dont la Virginie-Occidentale, le Missouri, le Texas et la Géorgie, il n’y a qu’un seul psychologue scolaire pour plus de 4 000 élèves, indique le rapport. De même, peu d’États atteignent l’objectif d’un conseiller pour 250 élèves.

Le président Joe Biden a proposé 1 milliard de dollars de nouveau financement fédéral pour aider les écoles à embaucher plus de conseillers et de psychologues et à renforcer les programmes de prévention du suicide. Cela faisait suite à un rare avis public en décembre du chirurgien général américain Vivek Murthy sur “le besoin urgent de faire face à la crise de la santé mentale des jeunes dans le pays”.

Au début de 2021, les visites aux urgences aux États-Unis pour des tentatives de suicide présumées étaient 51% plus élevées pour les adolescentes et 4% plus élevées pour les adolescents par rapport à la même période en 2019, selon une recherche citée dans l’avis.

Depuis que la Californie a commencé à proposer le cours de premiers secours en santé mentale pour les jeunes en 2014, plus de 8 000 enseignants, administrateurs et membres du personnel scolaire ont été formés, a déclaré Monica Nepomuceno, qui supervise les programmes de santé mentale au California Department of Education.

Elle a déclaré que beaucoup plus devait être fait dans le plus grand État du pays, qui emploie plus de 600 000 employés de la maternelle à la 12e année dans les écoles.

Le cours aide à distinguer les manières typiques des adolescents de gérer le stress – portes qui claquent, pleurs, accès de colère – des signes avant-coureurs de détresse mentale, qui peuvent être flagrants ou subtils.

Les drapeaux rouges incluent lorsqu’un enfant parle de mourir ou de se suicider, mais peuvent être plus nuancés comme : “Je ne peux plus faire ça” ou “J’en ai marre”, a déclaré Tramaine El-Amin, porte-parole du Conseil national. pour le bien-être mental. Plus de 550 000 éducateurs de la maternelle à la 12e année à travers le pays ont suivi le cours de premiers soins en santé mentale pour les jeunes depuis son lancement en 2012, a-t-elle déclaré.

Des changements de comportement peuvent être préoccupants – un enfant qui arrête un sport ou une activité qui le passionne sans le remplacer par un autre ; un enfant typiquement assemblé qui commence à avoir l’air régulièrement négligé; un élève dont les notes chutent ou qui arrête de rendre ses devoirs ; un enfant qui déjeune seul et qui a cessé de bavarder avec ses amis.

Après avoir remarqué que quelque chose ne va pas, le cours enseigne que l’étape suivante consiste à demander à l’étudiant sans pression ni jugement et en lui faisant savoir que vous vous souciez de lui et que vous voulez aider.

“Parfois, un adulte peut poser une question qui fait plus de mal que de bien”, a déclaré Luna-Herrera, professeur d’études sociales à la California City Middle School, à deux heures de route dans le désert depuis Los Angeles.

Il a suivi le cours au printemps 2021 et l’a mis en pratique deux semaines plus tard. C’était pendant l’enseignement à distance et une élève ne s’était pas présentée au tutorat en ligne, mais il l’a repérée en train de discuter en ligne sur la plate-forme d’enseignement à distance de l’école, ayant une dispute houleuse avec son petit ami de l’époque. Luna l’a contactée en privé.

“Je lui ai demandé si elle allait bien. Petit à petit, la jeune fille a raconté à Luna-Herrera des problèmes avec des amis et son petit ami et des problèmes à la maison qui l’ont laissée se sentir seule et désespérément sans ancrage.

Le cours demande aux adultes de poser des questions ouvertes qui entretiennent la conversation, et de ne pas se projeter dans les problèmes d’un adolescent avec des commentaires du type : « Ça va aller ; C’est pas si mal; je suis passé par là; Essayez de l’ignorer.” Ce qui peut sembler insignifiant à un adulte peut sembler écrasant pour un jeune, et le fait de ne pas le reconnaître peut être un obstacle à la conversation.

La jeune fille de 12 ans a dit à Luna-Herrera qu’elle avait envisagé de se faire du mal. « Est-ce une pensée récurrente ? a-t-il demandé, se rappelant comment son cœur s’était mis à battre la chamade alors qu’elle révélait son plan de suicide.

À l’instar de la formation en secourisme en RCR, le cours enseigne comment gérer une crise : sonnez l’alarme et obtenez l’aide d’un expert. Ne laissez pas une personne qui envisage de se suicider seule. Alors que Luna-Herrera continuait de parler à la fille, il a envoyé un texto à son directeur d’école, qui a mis le directeur en ligne, ils ont appelé le 911 et la police s’est précipitée à la maison, où ils ont parlé à la fille et à sa mère, qui a été surprise et inconsciente.

“Il a absolument sauvé la vie de cet enfant”, a déclaré la surintendante unifiée de Mojave, Katherine Aguirre, qui supervise le district d’environ 3 000 étudiants, dont la majorité sont des enfants latinos et noirs issus de familles économiquement défavorisées.

Aguirre a reconnu le besoin d’une formation en santé comportementale au début de la pandémie et, par l’intermédiaire du ministère de l’Éducation, a formé tous ses employés, des enseignants aux superviseurs de chantier et aux travailleurs de la cafétéria.

« C’est une question de sensibilisation. Et que Sandy Hook promet: Si vous voyez quelque chose, dites quelque chose », a-t-elle déclaré.

Cela ne s’est pas produit avec Taya Bruell, 14 ans.

Taya était une étudiante brillante et précoce qui avait commencé à lutter contre des problèmes de santé mentale vers 11 ans, selon son père, Harry Bruell. À l’époque, la famille vivait à Boulder, dans le Colorado, où Taya a été hospitalisée à un moment donné pour des soins psychiatriques, mais a gardé les signes extérieurs d’une élève modèle : elle est devenue hétéro, était co-responsable du club d’écriture de son lycée et dans sa réserve. temps a appris aux personnes âgées à utiliser des ordinateurs.

Pour un cours de littérature, Taya a été chargée de tenir un journal. Dans ce document, elle a dessiné un portrait troublant qui montrait l’automutilation et écrivait à quel point elle détestait son corps et entendait des voix qu’elle voulait faire taire.

Son professeur a lu le devoir et a écrit : « Taya, journal très complet. J’ai adoré lire les entrées. Un + ”

Trois mois plus tard, en février 2016, Taya s’est suicidée. Après sa mort, les parents de Taya ont découvert le journal dans sa chambre et l’ont apporté à l’école, où ils ont appris que l’enseignant de Taya n’avait pas informé le conseiller scolaire ou les administrateurs de ce qu’elle avait vu. Ils ne blâment pas l’enseignante mais se demanderont toujours si elle n’avait pas ignoré les signes de danger.

« Je ne pense pas que le professeur ait voulu faire du mal à notre fille. Je pense qu’elle n’avait aucune idée de quoi faire quand elle a lu ces signes avant-coureurs dans le journal de Taya », a déclaré son père, qui a depuis déménagé avec la famille à Santa Barbara, en Californie.

Il pense qu’une législation exigeant une formation des enseignants en santé comportementale sauvera des vies. “Cela vous apprend à sonner l’alarme, et pas simplement à vous en aller, comme c’est arrivé à Taya.”

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