Richmond (Etats-Unis) (AFP) – Les filles ne peuvent pas cacher leur excitation alors qu’elles sont amenées dans l’arène de course.

“Black Tail” est la première, prenant quelques secondes pour renifler son environnement avant de placer sa patte sur un levier et de s’éloigner.

Après avoir pris d’assaut la ligne d’arrivée, elle dévore un Froot Loop bien mérité suspendu à un “arbre à friandises”.

Black Tail est l’un des conducteurs de rats de l’Université de Richmond – un groupe qui a d’abord ébloui le monde avec sa capacité à conduire de petites voitures en 2019.

Maintenant, les rongeurs servent d’ambassadeurs pour le laboratoire de neurosciences comportementales de l’école, dirigé par le professeur Kelly Lambert.

“Cela attire l’attention des gens sur l’intelligence et l’apprentissage de ces animaux”, a expliqué Lambert, qui doit équilibrer son affection pour les speedsters à fourrure avec le besoin de détachement scientifique – en les nommant uniquement par les couleurs Sharpie qui marquent leur queue.

L’idée de faire la course avec des rongeurs est née d’un défi ludique lancé par un collègue.

Mais loin d’être un acte de nouveauté, les animaux font partie d’un projet repoussant les limites explorant les façons dont l’enrichissement environnemental sculpte le cerveau – et pourrait à son tour avoir le potentiel de résoudre les problèmes de santé mentale humaine.

Pour Lambert, l’un des grands échecs de la médecine moderne a été son incapacité à guérir les maladies mentales par des médicaments, alors même que les sociétés pharmaceutiques ont engrangé d’énormes profits.

Ces approches pharmaceutiques ont fait l’objet d’un examen de plus en plus minutieux depuis qu’une étude historique publiée en juillet a remis en question la théorie selon laquelle les déséquilibres chimiques, en particulier un manque de sérotonine, provoquent la dépression.

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Racines de leur travail

Au lieu de cela, Lambert considère la thérapie comportementale comme la clé du traitement de l’esprit, et c’est là qu’intervient l’étude des autres mammifères.

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“Nos cerveaux changent, de l’utérus à la tombe”, a-t-elle déclaré. “Si nous avons une vie engageante, c’est probablement important et lié à la dépression.”

Une expérience précédente de la sienne avait divisé les rats en groupes de “travailleurs”, qui se voyaient attribuer une tâche de récompense basée sur l’effort consistant à creuser à travers des monticules de terre pour un Froot Loop – ou un groupe témoin de rats “de fonds fiduciaires” qui étaient simplement remis traite.

Lorsqu’ils étaient confrontés à des tâches stressantes, les rats ouvriers persistaient plus longtemps que ceux conditionnés à rester dans un état de ce que les psychologues appellent “l’impuissance acquise”.

Et lorsqu’ils étaient chargés de nager, les rats ouvriers ont montré une plus grande résilience émotionnelle, comme le montre un rapport plus élevé de l’hormone déhydroépiandrostérone au cortisol dans leurs excréments.

Les rats qui ont appris à conduire avaient également des biomarqueurs de plus grande résilience et de réduction du stress, ce qui, selon Lambert, pourrait être lié à la satisfaction d’acquérir une nouvelle compétence, comme un humain maîtrisant un nouveau morceau de piano.

“Ils tracent des voies qu’ils empruntent encore et encore dans la nature, et nous voulions voir s’ils pouvaient continuer à avoir cette grande compétence de navigation dans un véhicule”, a expliqué la spécialiste du laboratoire de recherche Olivia Harding.

L’entraînement n’a pas été simple : l’équipe a d’abord essayé que les rats poussent la commande de conduite avec leur museau, avant de découvrir que les animaux préféraient se tenir debout sur leurs pattes arrière et utiliser leurs pattes avant.

Les premiers modèles de voitures exigeaient que les rats touchent le câblage placé à l’avant, à gauche ou à droite de la voiture, complétant un circuit électrique doux qui correspondait à la direction du mouvement.

Maintenant, cependant, ils se déplacent dans des manèges plus sophistiqués avec des leviers conçus par un roboticien.

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Même lorsque leurs voitures étaient placées dans un endroit inconnu, éloignées de la friandise, les rats apprenaient à tourner leurs véhicules et à naviguer vers la récompense, indiquant un traitement cognitif avancé au travail.

Les conductrices d’aujourd’hui, Black Tail et Multicolored Tail, montrent des signes clairs de comportement “préventif” lorsque les humains entrent dans la pièce, faisant les cent pas et essayant d’escalader leurs murs.

Cependant, tout comme les gens, tous les rats n’ont pas les mêmes intérêts : alors que certains individus semblaient désireux de conduire juste pour le plaisir, d’autres le faisaient juste pour des friandises, tandis que d’autres encore ne pouvaient pas du tout être persuadés de participer.

Dans la nature

Les rats femelles en particulier ont été longtemps ignorées par la science, car les générations précédentes de chercheurs pensaient que leurs cycles oestraux de quatre jours brouillaient les résultats de la recherche.

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Cela a potentiellement privé les scientifiques de connaissances spécifiques aux femmes, une tendance que Lambert s’est efforcée d’inverser dans ses expériences – et est également désormais une condition requise pour les subventions fédérales.

Lambert a reconnu au début de sa carrière que l’étude des rats vivant des vies “non enrichies” à l’intérieur de cages sans parcours d’obstacles ni activités était d’une utilité limitée, semblable à l’étude des humains en isolement cellulaire.

Dans son étude sur la conduite, les rats élevés dans des cages aménagées réussissaient mieux les tâches de conduite.

Son article le plus récent portait sur les différences entre les rats de laboratoire et ceux capturés dans la nature – trouvant que ces derniers avaient un cerveau plus gros, plus de cellules cérébrales, une rate plus grosse pour combattre la maladie et des niveaux de stress beaucoup plus élevés que leurs cousins ​​captifs.

“Cela m’étonne” qu’il y ait eu si peu d’intérêt à comprendre ces différences, compte tenu de leur impact possible sur la médecine humaine, a-t-elle déclaré.

Cela soulève également une question philosophique intrigante : ressemblons-nous davantage aux rats de laboratoire en cage, aux rats de laboratoire en milieu enrichi ou aux rats sauvages ?

“Je me sens un peu plus proche du rat de laboratoire approvisionné que du rat sauvage”, songe Lambert.

Mais les rats sauvages, qui doivent chercher de la nourriture et éviter les prédateurs tous les jours de leur vie – tout comme nos propres ancêtres – pourraient avoir quelque chose à nous apprendre sur la résilience mentale.

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