Oquelle direction est Christian Pulišić entrer? Pendant la plus grande partie de sa carrière, c’était une question qui a préoccupé les défenseurs de l’opposition ; plus récemment, c’est celle que Pulisic a peut-être commencé à se poser. Pulisic a 23 ans, un joueur d’un sang-froid et d’une compétence rares, de l’avis commun le plus grand footballeur masculin à sortir des États-Unis. De retour chez lui, son visage est utilisé pour vendre des boissons énergisantes, des jeux informatiques, des burritos et des chocolats au beurre de cacahuète. Le chemin de la célébrité a été tracé et battu avec un élan inexorable. Maintenant, il est ici, vainqueur de la Ligue des champions dans l’un des plus grands clubs du monde. Et pourtant.

Pulisic n’a commencé que 12 matchs de championnat cette saison. Quelques jours avant cet entretien, son père, Mark, s’est rendu sur Twitter pour exprimer – puis se rétracter rapidement – sa déception face au traitement de son fils à Chelsea. La demi-finale de la FA Cup, la finale du Mondial des clubs, le match retour de la Ligue des champions contre le Real Madrid : Pulisic a été laissé sur le banc à chaque fois. “Ce qui est triste, c’est qu’il aime ce club, ses coéquipiers et Londres”, a écrit Pulisic senior. «Il met son cœur et son âme à être un pro. De plus en plus mon garçon … gros six mois à venir. ”

Naturellement, le tweet a déclenché toutes sortes de rumeurs et de soupçons, de marmonnements et de grognements. Hélas, lorsque le Guardian tente d’interroger Pulisic à ce sujet, l’interview est rapidement interrompue. Avant cela, cependant, il est à la fois philosophique et d’une franchise louable sur son manque d’opportunités cette saison. Évidemment, il aurait aimé pouvoir jouer un peu plus. Il admet qu’il a joué “dans tous les sens” cette saison sous Thomas Tuchel. Mais il est toujours à bord, toujours en train de se battre. Après tout, il y a une finale de Coupe à jouer et peu de place pour les distractions.

D’abord, la grande question : est-il toujours heureux à Chelsea ? “Ouais. Bien sûr, je veux être sur le terrain. J’apprécie beaucoup ce club. J’espère que je pourrai avoir plus d’opportunités. » Comment regagne-t-il une place régulière ? “Fais de mon mieux à l’entraînement, entraîne-toi dur et montre-lui [Tuchel] au quotidien que je suis prêt à jouer. Et puis bien sûr sur le terrain, je dois avoir un impact. »

Le voyage de Chelsea à Elland Road mercredi soir a offert un nouveau rappel de la valeur de Pulisic. Alors que Chelsea a construit une autre attaque au début de la seconde mi-temps, Pulisic s’est en fait éloigné du but de Leeds, trouvant une petite lacune d’espace au milieu de la défense en retraite. Le film de Mason Mount était exquis; La finition de Pulisic est mortelle; les points acquis.

Curieusement, la plupart de ses huit buts cette saison ont été en retard : la 64e minute en moyenne. Lorsque le jeu approche de son moment charnière, lorsque les membres et les esprits commencent à se fatiguer, c’est à ce moment-là que Pulisic fait de son mieux. C’est pourquoi, même s’il est peu probable qu’il débute à Wembley, il a toujours la capacité de laisser sa marque.

Christian Pulisic ressent la force d'un tacle de Casemiro lors du quart de finale de la Ligue des champions de Chelsea contre le Real Madrid
Christian Pulisic ressent la force d’un tacle de Casemiro lors du quart de finale de la Ligue des champions de Chelsea contre le Real Madrid. Photographie: Tom Jenkins / The Guardian

Il existe une théorie selon laquelle Pulisic souffre un peu de sa polyvalence, de l’étendue de ses compétences. Timo Werner est plus rapide, Mason Mount un meilleur passeur, Hakim Ziyech un meilleur passeur, Kai Havertz un meilleur finisseur et une menace aérienne plus puissante. Cela explique peut-être pourquoi Pulisic a été détourné si souvent, de l’arrière au n ° 10 en passant par l’attaquant. De même, il est clair sur son meilleur rôle. “Je suis à l’aise dans un rôle plus offensif, c’est sûr”, dit-il. “N’importe où en tant qu’ailier gauche, sur le côté gauche, c’est là où je me sens le plus à l’aise. Je pense qu’il y a eu beaucoup de changement cette saison. »

Ce changement – sur et en dehors du terrain – peut aider à expliquer la forme curieusement intermittente de Chelsea cette saison, une saison dans laquelle les premières aspirations d’un défi au titre se sont rapidement évaporées. Le football de la Ligue des champions est presque assuré pour une autre saison et pourtant pour tous leurs succès en coupe – victoires en Supercoupe et Coupe du monde des clubset maintenant une deuxième finale de coupe nationale – le moment semble approprié pour demander à Pulisic si c’est la saison qui s’est échappée.

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Il n’est pas d’accord. « Dans l’ensemble, nous avons accompli beaucoup de choses », dit-il. “Nous faire un gros combat en Ligue des champions. Le Finale de la Coupe Carabaonous avons réalisé une performance impressionnante [a defeat on penalties to Liverpool]. Et maintenant, nous avons une chance en finale de la FA Cup. Gagnez ceci, et je pense que nous pouvons dire que la saison a été plutôt réussie. »

Il y a nouveaux propriétaires potentiels à Stamford Bridge et un été de bouleversements en perspective. Pour Pulisic, il y a probablement des conversations honnêtes à avoir, des décisions difficiles à prendre. Mais tout cela peut attendre. À l’heure actuelle, la seule direction que Pulisic se dirige est vers Wembley, et une chance d’ajouter une autre doublure argentée à un corpus de travail en expansion.

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