Kevin Harvick brise la sécheresse de 65 courses et remporte la Coupe du Michigan

Par un dimanche venteux dans les collines irlandaises du Michigan, Kevin Harvick a sauvé sa saison.

Prenant la tête et s’éloignant après un redémarrage au 166e tour sur 200 au Michigan International Speedway, Harvick a remporté le FireKeepers Casino 400 par 2,903 secondes sur le vainqueur de la pole Bubba Wallace et Martin Truex Jr. au classement des séries éliminatoires de la NASCAR Cup.

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La victoire de Harvick a mis fin à une sécheresse de 65 courses pour l’ancien champion de la série de 46 ans de Bakersfield, en Californie. La victoire était sa sixième au Michigan et sa cinquième lors des sept dernières courses sur la piste de 2 milles.

Harvick a maintenant 59 victoires dans la série, 10e de tous les temps. Avec cette victoire, la huitième consécutive sur la piste pour les pilotes Ford, il est susceptible de se qualifier pour les éliminatoires de la NASCAR Cup Series. Harvick est le seul pilote à avoir obtenu une place en séries éliminatoires chaque année depuis l’introduction du format d’élimination actuel en 2014, la même année où il a remporté son titre de série.

“Tous ceux qui doutaient de nous ne nous connaissent pas”, a déclaré Harvick, qui a mené 38 tours dimanche, 25 de plus qu’il n’avait mené lors des 22 courses précédentes combinées. “Évidemment, ils savent que nous prospérons dans ce type de situations. Et beaucoup de choses se sont passées dans notre sens aujourd’hui, ce que nous n’avons pas eu de toute l’année – que les choses se passent dans notre sens et que les choses tombent dans notre sens.

“Et puis là, à la fin, nous nous sommes arrêtés aux stands, nous n’avons pas reculé d’un tour, et l’avertissement est sorti, nous avons pris le contrôle de la course. C’est la chose avec laquelle j’ai le plus lutté aujourd’hui, c’est le trafic et les redémarrages et le fait de devoir rattraper le terrain. Une fois que j’ai eu une trace claire, ce bébé chassait.

Comme Harvick l’a indiqué, la course s’est frayée un chemin. Le chauffeur du No. 4 Stewart-Haas Racing Ford a amené sa voiture à la route des stands au tour 158 pour un arrêt au drapeau vert. Un tour plus tard, NASCAR a appelé le septième avertissement de l’après-midi lorsque la Chevrolet de Ross Chastain et la Toyota de Christopher Bell sont entrées en collision dans le virage 4.

Harvick est resté dans le tour de tête et a hérité de la première place lorsque les voitures en lice devant lui se sont arrêtées sous le jaune. Avec Wallace coincé derrière la Ford de Joey Logano après le redémarrage du tour 166, Harvick a ouvert un écart de plus de quatre secondes en air pur et a remporté sa première victoire depuis le 1er septembre. 19 février 2020 à Bristol.

Wallace était inconsolable alors qu’il rejouait le redémarrage final dans sa tête.

“Je rejoue tout ce que j’aurais pu faire”, a déclaré Wallace, qui a mené deux fois pendant 22 tours. « J’ai pris le dessus là-bas au redémarrage. Je pensais pouvoir m’accrocher au 4 (Harvick), et je viens de courir le 5 (Kyle Larson) et le 22 (Logano). Et 22 a fait du bon travail pour obtenir un autre contrat Ford, aidant une Ford à gagner.

« Dans l’ensemble, un week-end incroyable. Appréciez mon équipe. J’aurais aimé avoir Toyota dans la voie de la victoire. J’aimerais que (sponsor) McDonald’s revienne dans la voie de la victoire. Elle a été rapide toute la semaine, mec. Je vais juste porter celui-ci sur mon cœur pendant un moment. J’ai laissé tomber tout le monde.

Denny Hamlin a terminé troisième avec sans doute la voiture la plus rapide de la course. Lors de son dernier arrêt au stand sous avertissement au tour 160, Hamlin a encouru une pénalité pour trop d’hommes au-dessus du mur lorsque son équipage a récupéré un pneu en fuite depuis un stand adjacent.

Hamlin est reparti 22e et a chargé au troisième rang, à 3,910 secondes du vainqueur de la course.

Logano est arrivé quatrième, suivi de son coéquipier de Team Penske, Ryan Blaney. Martin Truex Jr., Larson, Erik Jones, Alex Bowman et Ty Gibbs (en remplacement de Kurt Busch blessé) complètent le top 10.

La course était différé un peu plus d’une heure en raison du mauvais temps. Cela n’a pas découragé les fans dans les tribunes, la plus grande foule au Michigan International Speedway depuis 2016. De plus, le camping sur le terrain a été complet pour le week-end pour la première fois depuis 2012.

Blaney mène maintenant Truex de 19 points pour la dernière place en séries éliminatoires, qui sera déterminée sur les points s’il n’y a pas de gagnants uniques supplémentaires dans les trois prochaines courses.

Un début accident de neuf voitures dans le virage 2, a éliminé deux des cinq meilleurs qualifiés – Kyle Busch et Austin Cindric. Quelques instants après un redémarrage au 25e tour, le No. 15 Ford s’est détaché, a vérifié et a viré de côté au milieu du peloton.

REGARDEZ: La mêlée s’ensuit après un redémarrage anticipé

Dans la mêlée qui a suivi, Cindric’s No. 2 Ford s’est écrasé nez en premier dans le mur extérieur et le No. 18 Toyota a également subi des dommages au terminal. Les voitures de Yeley, Almirola, Ricky Stenhouse Jr. et la recrue Harrison Burton ont également été éliminées de la course.

“Juste le chaos s’est ensuivi au redémarrage là-bas, et je ne sais pas ce qui l’a déclenché, mais le 10 (Almirola) s’est retourné devant moi, puis je me suis retrouvé coincé entre lui et le mur”, a déclaré Busch, qui avait élu aux stands au tour 22 sous un avertissement de compétition appelé en raison d’un orage qui a retardé le début de la course.

“Lorsque vous revenez là-bas, des choses se passent lors des redémarrages, en particulier lorsque vous avez des gars qui sont restés à l’écart et qui n’ont pas de pneus par rapport à ceux qui ont quatre pneus. Je n’étais pas vraiment pressé et je savais que nous allions marquer des points dans environ 40 tours supplémentaires et que cela allait être long pour y arriver – et puis nous nous sommes tous écrasés.

REMARQUE : L’inspection d’après-course s’est conclue sans problème, confirmant le No. 4 Ford comme vainqueur. Les Nos. 9 et 11 voitures ont été ramenées au centre de R&D pour une évaluation plus approfondie.

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