Scott Whitmore se tenait le long du hall lors d’une récente nuit de printemps en regardant la dernière manche d’un match à domicile des Staten Island FerryHawks se terminer lorsqu’un officier de police de New York l’a approché du côté de la troisième base.

“Après le match,” dit l’officier d’un air penaud, “pensez-vous que je peux obtenir l’autographe de votre fille?”

Bien sûr, Whitmore gloussa, même s’il savait que la ligne de réception serait longue. En dehors d’une poignée de stars des Yankees et des Mets, la joueuse de baseball la plus célèbre de New York cet été pourrait bien être la joueuse bidirectionnelle pionnière de Staten Island, Kelsie Whitmore.

Debout 5 pieds 6 pouces, avec des cheveux châtain foncé qui se déploient au-delà de son numéro d’uniforme, il est impossible de se tromper dans l’abri des FerryHawks, s’échauffant sur le terrain ou signant des autographes. Elle est un spectacle inhabituel, même dans une ligue connue pour prendre des risques et pousser des boutons.

La Ligue atlantique de baseball professionnel , largement considérée comme le plus haut niveau parmi les ligues mineures indépendantes de baseball, a accueilli les anciens All-Stars Roger Clemens , Jose Canseco et Rickey Henderson . Mais une femme n’avait jamais commencé un match de la Ligue Atlantique, ni lancé dans un, jusqu’à Whitmore, qui a fait les deux. Elle est la première femme à jouer dans une ligue en partenariat avec la Major League Baseball depuis que Lee Anne Ketcham et Julie Croteau ont rejoint les Maui Stingrays de la ligue Hawaii Winter Baseball en 1994.

Cette ligue était à peu près l’équivalent d’un ballon de classe A, alors que l’Atlantique serait plus proche de la classe AAA, un cran en dessous des grandes ligues. À 24 ans, Whitmore, une ancienne star du softball de Cal State Fullerton, essaie de rester dans le baseball professionnel.

Pour Whitmore, cela représente un retour à la normale. Elle a joué au softball parce que c’était la seule façon de gagner une bourse universitaire. Mais elle est – a toujours été – une joueuse de baseball, et elle partage de nombreux traits révélateurs. Elle porte sa casquette baissée, balance une batte de 32,5 onces, jure impulsivement et crache par réflexe.

Les tatouages ​​​​sur son avant-bras gauche contiennent des images philippines – un hommage à l’héritage de sa mère – y compris une chaîne de dents de crocodile, représentant un chasseur agressif caché sous une façade calme et tranquille.

“Cela me symbolise”, a-t-elle déclaré, “en tant que personne et joueuse”.

Whitmore est un homme de baseball étonnamment sans méfiance depuis son adolescence. Elle était la seule fille de l’équipe de baseball universitaire de la Temecula Valley High School en Californie du Sud, et à 17 ans, elle était l’une des deux à avoir été signée pour jouer professionnellement pour la Sonoma Stompers of the Pacific Association, une ligue indépendante.

Maintenant, elle est seule dans une ligue remplie d’anciens ligueurs majeurs, dans une équipe dirigée par un ancien joueur des Mets, Edgardo Alfonzo.

Il y a d’autres femmes qui se frayent un chemin dans le baseball, un sport à prédominance masculine. Ce printemps, Rachel Balkovec des Tampa Tarpons est devenue la première femme à diriger dans le baseball affilié. En mars, Alexis Hopkins a été repêché par les Kentucky Wild Health Genomes de la Ligue de l’Atlantique pour servir de receveur d’enclos de l’équipe.

Mais Whitmore, qui a débuté deux fois dans le champ gauche et fait quatre apparitions sur le monticule, fait valoir qu’elle appartient à un terrain de baseball professionnel en tant que joueuse.

“C’est un événement révolutionnaire pour nous”, a déclaré le commissaire de la MLB, Rob Manfred, à propos de Whitmore. “Cela vous donne un exemple honnête envers Dieu et réel de ce que nous disons depuis des années, avec aspiration : un jour, nous aurons des femmes qui joueront professionnellement pour nous.”

Après qu’un récent match de nuit ait été reporté en raison de la météo, Whitmore était sur scène avec des coéquipiers travaillant et négociant qui allait faire la course pour les sandwichs au fromage haché – une spécialité de bodega qui est devenue une obsession dans le club-house des FerryHawks.

Elle s’est soudainement arrêtée de marcher pour comprendre comment sauter à travers une flaque d’eau d’environ huit pieds de large qui s’était formée sur le béton, qu’elle a dégagée avec facilité. “J’ai fait du saut en longueur au lycée”, a déclaré Whitmore avec un haussement d’épaules.

Sa carrière sportive comprend également le soccer, la crosse, le flag-football et le volleyball. Elle peut franchir 280 mètres avec son chauffeur et soulever 400 livres.

Y a-t-il un sport qu’elle n’a pas essayé ?

“Bravo”, a déclaré Whitmore.

Scott Whitmore, professeur d’éducation physique, a déclaré que le baseball était le premier amour de sa fille. À 6 ans, il a amené Kelsie à s’inscrire à la Petite Ligue, mais elle a refusé. Elle se contentait de jouer au catch et de faire des balançoires dans le jardin.

“Finalement, j’ai dit : ‘Pourquoi ne veux-tu pas jouer avec des enfants de ton âge ?'”, a déclaré Scott Whitmore.

C’était parce qu’elle pensait qu’elle devrait porter ses cheveux en queue de cheval. Elle a préféré le laisser longtemps.

Son père a ri et lui a dit qu’elle pouvait se coiffer comme elle le voulait. Il est resté bas depuis.

“Je suppose qu’une partie de moi était comme si je l’avais, je serais comme toutes les autres filles”, a déclaré Whitmore. Ce n’était pas moi. “

Il n’est pas rare que des filles jouent à la Petite Ligue. Mais il n’a pas fallu longtemps avant que Whitmore commence à reconnaître à quel point les constructions étaient sexuées pour le baseball (garçons) et le softball (filles).

“Vous entendriez les sceptiques”, a déclaré Scott Whitmore. “” Hé, les garçons vont devenir plus forts, et elle ne pourra pas traîner avec eux. ” Ils ont dit ça à 12 ans, et ça ne s’est jamais produit. »

Justine Siegal a vu Whitmore lancer pour la première fois à l’âge de 15 ans. Siegal, qui a été la première femme à entraîner pour une organisation de ligue majeure, a fondé l’association à but non lucratif Baseball for All pour promouvoir l’égalité des sexes dans le baseball et offrir des opportunités aux filles qui veulent jouer dans des équipes de jeunes. .

Depuis cette première introduction, Siegal a gardé un œil sur Whitmore, pensant qu’elle pourrait peut-être être celle qui percerait et avancerait plus loin dans le baseball professionnel que n’importe quelle femme depuis des décennies.

“Elle avait quelque chose de spécial”, a déclaré Siegal à propos de Whitmore. “Il était clair qu’elle avait les capacités physiques pour concourir.”

Mais au lycée, Whitmore se demandait si elle avait l’endurance mentale pour continuer.

“J’ai commencé à avoir ce sentiment de, ne suis-je pas censé être ici?” Whitmore dit : « Est-ce que je n’ai pas ma place ici ? Les gens n’arrêtent pas de me demander pourquoi je suis ici, les gens se demandent, les étrangers essaient de me pousser vers une autre voie. Ça a commencé à me prendre la tête. »

La solitude est également devenue un facteur. Toujours la seule fille, la plus remarquable, la plus aberrante. C’est devenu épuisant émotionnellement, dit-elle.

“Vous voulez juste savoir ce que c’est que de s’intégrer”, a déclaré Whitmore.

Incapable d’obtenir une bourse de baseball, elle est entrée dans une vitrine de recrutement de softball malgré une expérience limitée du jeu. Son athlétisme et ses instincts de baseball se sont avérés suffisants pour attirer un flot d’offres d’entraîneurs qui pensaient qu’avec le temps, ils pourraient la transformer en star.

Elle avait l’habitude de reculer à l’idée de passer au softball. “Ce n’était tout simplement pas ce que je voulais faire”, a déclaré Whitmore. “L’équipe de softball du lycée voulait que je joue pour eux. Pour être honnête, c’est comme me dire d’aller jouer au football. Dans ma tête, c’est un sport totalement différent. »

Pourtant, le softball universitaire semblait plus attrayant car Whitmore considérait que les projecteurs n’étaient peut-être pas aussi concentrés sur elle.

“Je pensais que si je vais jouer dans une équipe pleine de filles, je connaîtrai ce sentiment de ne pas être celle que tout le monde regarde ou veut changer”, a déclaré Whitmore. “Quand j’ai marché sur un terrain de softball, j’ai était comme, ‘OK, cool, je fais enfin partie d’eux.’ ”

Elle était encore différente.

Elle bougeait comme un joueur de baseball, portait un chapeau, portait un pantalon de baseball. Elle a dû réapprendre à frapper, à juger les balles volantes, à glisser des sacs. Même l’atmosphère dans la pirogue lui était étrangère – une liste de filles interagissait différemment des garçons.

Après les matchs, elle se glissait dans les cages des frappeurs pour prendre des coupes contre les lanceurs en pronation. En été, après la fin de la saison de Fullerton, elle a lancé pour l’équipe nationale féminine de baseball des États-Unis. “Je me suis dit, ce n’est que temporaire”, a déclaré Whitmore à propos du softball.

Elle a également contacté Joe Beimel, un ancien releveur de la grande ligue qui a ouvert un centre d’entraînement à Torrance, en Californie, qui aide les lanceurs à gagner en vitesse. Lorsque Whitmore est arrivée, sa balle rapide a atteint un peu plus de 70 miles par heure.

“Nous devions l’amener au moins dans les années 80”, a déclaré Beimel lors d’un entretien téléphonique. Mais il a été impressionné par le mouvement sur ses terrains.

L’arsenal de pitching de Whitmore se compose d’un double-couture, d’un quadri-couture, d’un curseur, d’une courbe – et de tout autre chose. “C’est cet étrange changement de knuckleball qu’elle lance”, a déclaré Beimel.

Whitmore l’appelle “la chose”, et le terrain est devenu une source de fascination pour les FerryHawks. Un ancien coéquipier, Julio Teheran, qui a lancé pour les Braves d’Atlanta, les Angels de Los Angeles et les Tigers de Detroit, avait étudié sa prise avant de partir récemment pour la Ligue mexicaine.

Whitmore ne fera jamais exploser les frappeurs professionnels (elle lance maintenant dans les années 70 supérieures), mais Eddie Medina, le directeur des opérations des FerryHawks qui a poussé à la signer, a estimé que Whitmore pourrait déséquilibrer les frappeurs.

Son entraîneur de lanceurs, l’ancien joueur des ligues majeures Nelson Figueroa, a réussi malgré un manque de vélocité, et il a aidé Whitmore à s’adapter. À sa deuxième apparition de lanceuse de la saison, elle a accordé six points en deux tiers de manche lors d’une défaite éclatante. Elle a décroché une manche sans but lors d’une récente apparition le 5 juin.

Malgré les résultats mitigés, les fans applaudissent son nom et se présentent pour la voir. La vie au baseball signifie s’habiller dans son propre vestiaire et se doucher dans une installation utilisée par les entraîneurs de l’équipe.

Mais elle appelle ses coéquipiers ses « grands frères », et ils lui ont rendu la pareille.

Elle a aussi son père autour comme source de réconfort et de rire. Scott Whitmore a pris sa retraite fin mai, a emballé la voiture et a parcouru le pays.

Il n’avait pas l’intention de rater un match. “Je vais passer tout l’été à regarder ma fille jouer au baseball.”

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