La perte d’un parent peut causer de l’anxiété et entraîner d’autres effets sur la santé mentale. Mais chaque individu peut réagir différemment à la mort.

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Mon père est décédé d’un cancer 3 jours après son 51e anniversaire. J’avais 14 ans à l’époque.

J’ai ressenti de l’anxiété bien avant sa mort, donc le perdre n’était pas la cause ultime de mes problèmes de santé mentale. Pourtant, sa mort a ajouté une couche différente à mes angoisses.

En tant que jeune enfant, je m’inquiétais que notre maison brûle, que la guerre éclate ou que quelqu’un entre par effraction dans notre maison.

Après sa mort, différentes formes d’anxiété se sont ajoutées au mélange – d’abord principalement liées à ma propre santé et aujourd’hui également liées à la santé et à la sécurité de mes proches.

Pour la plupart des gens, la perte d’un parent – que ce soit à un jeune âge ou à l’âge adulte – est un événement qui change la vie et qui peut affecter le bien-être mental à court et à long terme.

Le deuil est un processus personnel, et tout comme les sentiments après la perte d’un être cher peuvent différer d’une personne à l’autre, il en va de même pour les effets sur la santé mentale.

Beth Tyson, MA, psychothérapeute et consultante en deuil et traumatismes infantiles à Philadelphie, explique que la façon dont la santé mentale est affectée par la perte peut dépendre de nombreux facteurs, notamment :

  • l’âge du parent au moment du décès
  • la cause du décès (maladie prolongée, inattendue, violente)
  • l’âge de l’enfant au décès du parent
  • la relation avec le parent
  • problèmes de santé mentale préexistants
  • exposition antérieure à un traumatisme, y compris d’autres pertes
  • manque de soutien familial ou social
  • d’autres facteurs de stress de la vie en plus du deuil, comme la perte d’un emploi ou d’une relation importante

Recherche à partir de 2021 indique que la perte d’un parent à cause de causes externes – en particulier le suicide, les chutes accidentelles ou l’empoisonnement – peut avoir un effet significatif sur la santé mentale, augmentant les risques que l’enfant développe des problèmes de santé mentale tels que :

Andrea Dorn, MSW, LISW-CP, psychothérapeute à Columbia, en Caroline du Sud, et auteur de “Quand quelqu’un meurt : un guide pratique pour enfants sur le deuil et la perte”, explique que certaines personnes peuvent développer un trouble de stress post-traumatique (ESPT )) à la suite de la perte d’un parent – surtout si la perte du parent est traumatisante.

Avec le recul, je crois que perdre mon père à un jeune âge à cause du cancer n’a fait qu’exacerber mes tendances anxieuses.

Selon Dorn, certains des types d’anxiété les plus courants qu’elle voit après la perte d’un parent comprennent :

Dorn dit que même si de nombreuses personnes montrent des signes de ces angoisses, les symptômes ne sont pas toujours suffisamment graves pour entraîner un diagnostic clinique.

Elle ajoute que certaines personnes développent également des obsessions ou des compulsions en raison de leur anxiété, comme ruminer des pensées ou vérifier les serrures ou le poêle.

Mitch Keil, PsyD, psychologue clinicien à Newport Beach, en Californie, affirme que l’anxiété de séparation est plus fréquente chez les enfants. Dans le même temps, les adultes peuvent être plus susceptibles d’avoir une anxiété généralisée et liée à la santé après le décès d’un parent.

Pourtant, Tyson souligne que l’anxiété de séparation peut également être observée chez les adultes.

“L’anxiété peut surgir au moment de la séparation d’avec votre enfant en raison de la perte de votre parent”, dit-elle, ajoutant que l’anxiété liée à votre rôle de parent peut également être courante chez les personnes qui ont perdu un parent.

Et selon Tyson, les types d’anxiété que vous ressentez peuvent changer avec le temps.

Dorn explique que vers l’âge de 4 à 5 ans, 8 ans et 12 ans – lorsque les enfants franchissent des étapes de développement – il est possible de voir un changement dans la façon dont ils appréhendent les concepts de finalité, de mortalité et de mort, et comment ils traitent le deuil.

Bien que l’anxiété semble différente pour tout le monde, l’anxiété et le chagrin peuvent apparaître dans différents groupes d’âge de ces manières courantes.

Enfants de moins de 12 ans

Dorn dit que pour les jeunes enfants, l’anxiété après la perte d’un parent provient souvent de :

  • séparation d’avec un soignant principal
  • un changement de routine
  • s’inquiète du départ d’autres personnes
  • s’inquiète de voir les autres pleurer

“Souvent, ces angoisses ne proviennent pas seulement de la perte, mais aussi d’un manque de compréhension de ce à quoi s’attendre et de ce qui se passe”, déclare Dorn.

Keil ajoute que la perte d’un parent au début de la vie peut affecter la santé mentale d’une personne plus tard. Par exemple, des recherches de 2022 indiquent que perdre un parent à un jeune âge peut augmenter vos risques de développer une dépression à l’âge adulte.

De même, un Étude de bilan 2021 indique que la perte d’un parent avant l’âge de 18 ans peut augmenter vos risques de développer des troubles anxieux, affectifs ou psychotiques.

Adolescence et début de l’âge adulte

À l’adolescence et au début de l’âge adulte, les enfants deviennent plus conscients d’eux-mêmes.

Dorn dit que la perte d’un parent au cours de cette étape de développement peut faire évoluer l’anxiété vers l’anxiété existentielle. Les adolescents et les jeunes adultes peuvent s’inquiéter des changements apportés aux routines ou aux activités qu’ils partageaient autrefois avec le parent décédé.

Selon Keil, le décès d’un parent peut également amplifier temporairement les problèmes de santé mentale préexistants chez les adultes.

“Si vous aviez un peu d’anxiété avant la perte, maintenant il y en a beaucoup”, dit-il. “Si vous [have had] dépression légère, elle a tendance à être plus modérée ou sévère lors d’un deuil aigu. »

Plus tard à l’âge adulte

Selon Dorn, les personnes qui perdent elles-mêmes un parent après 60 ans peuvent être moins susceptibles de développer une anxiété liée au deuil.

Bien que la perte soit encore très difficile, les personnes âgées ont tendance à être plus tolérantes et à trouver l’assurance que leurs parents ont vécu une vie longue et épanouie.

De même, Keil dit que les adultes qui ont pris soin d’un parent malade ressentent parfois un certain sentiment de soulagement et de paix.

Dorn et Tyson conviennent tous deux que le deuil et l’anxiété liée au deuil face à la perte d’un être cher ne disparaissent jamais vraiment et peuvent éclater autour d’événements importants.

“Il va et vient comme des vagues dans un océan”, dit Tyson. “De grandes vagues soudaines de chagrin peuvent apparaître autour de dates importantes comme les anniversaires ou les vacances. L’anxiété peut être déclenchée par un souvenir, une odeur, un son, un goût ou d’autres expériences sensorielles. »

Pourtant, Dorn dit que ces vagues de deuil et d’anxiété liée au deuil ont tendance à diminuer en nombre et en intensité avec le temps dans la plupart des cas.

Pour moi, le jour qui a longtemps déclenché un chagrin et une anxiété immenses a été le réveillon du Nouvel An.

Je m’étais obstinément accroché à la conviction que mon père irait mieux. Et même s’il était clair qu’il n’avait plus beaucoup de temps à vivre, le réveillon avant sa mort, j’ai fini par crier après mes parents parce que je sentais qu’ils avaient perdu espoir. Il mourut moins d’un mois plus tard.

Ces jours-ci, j’ai appris à profiter de la Saint-Sylvestre avec mon propre enfant et je me suis permis d’être à nouveau plein d’espoir et d’optimisme.

Faire face au deuil et à l’anxiété liée au deuil peut être difficile, mais il existe des moyens de vous aider à y faire face.

Faire de la place au deuil

Tyson recommande de consacrer un certain temps chaque semaine au deuil, car cela peut vous permettre de traiter votre chagrin et de guérir.

Certaines activités que vous pouvez essayer incluent :

  • regarder de vieilles photos
  • parler de votre bien-aimé
  • penser ensemble à vos souvenirs
  • penser à ce que vous manquez à leur sujet
  • écrire à votre proche comme s’il était là

Tyson ajoute que le deuil peut également inclure la création d’un rituel pour honorer votre parent, tel que :

  • allumer une bougie
  • dire une prière si vous êtes spirituel
  • planifier une marche ou une course commémorative

Souvenez-vous que tout le monde vit son deuil différemment et qu’il n’y a pas de « bonne » ou de « mauvaise » façon de le faire.

“Lâcher de ‘faire les choses correctement’ soulagera votre anxiété”, déclare Tyson. « C’est normal de ne pas pleurer. C’est bien de sourire et de rire. C’est normal de pleurer tous les jours. Il n’y a pas de règles de deuil. »

Essayez des exercices de respiration et un toucher de guérison

Les exercices de respiration et la pratique du toucher de guérison peuvent vous aider à surmonter les émotions difficiles, l’anxiété et les vagues intenses de chagrin.

Le toucher de guérison combine la respiration avec le toucher physique. Dorn recommande de commencer par l’une des deux positions suivantes :

  • placez une main sur votre ventre et l’autre sur votre poitrine
  • croisez les bras devant vous et appliquez une pression ferme sur vos épaules ou vos bras comme une étreinte ferme

Ensuite, pendant que vous respirez, essayez de remarquer toute sensation de confort que ce toucher doux peut vous apporter.

Si vous souhaitez en savoir plus sur les exercices de respiration profonde pour soulager l’anxiété, notre guide détaillé peut vous aider.

Rechercher du soutien et de la connexion

Le deuil peut donner l’impression d’être seul et isolé. Et bien que vous préfériez parfois surmonter vos sentiments et votre chagrin seul, la connexion avec les autres peut aider au processus de guérison. Dorn suggère :

Pour la plupart des gens, le deuil est un processus temporaire. Bien que le deuil puisse être déclenché lors d’événements importants et de vacances, les sentiments de deuil diminuent généralement d’eux-mêmes. De même, l’anxiété liée au deuil peut être temporaire et gérable sans aide professionnelle.

Néanmoins, si les symptômes de deuil et d’anxiété durent des mois, voire des années et affectent votre qualité de vie, il peut être utile de demander l’aide d’un professionnel de la santé mentale. C’est ce qu’on appelle le « deuil compliqué » ou le « trouble du deuil prolongé ».

Tyson recommande également de rechercher un traitement de santé mentale dans ces situations :

  • mort parentale soudaine, violente ou précoce
  • pensées de se faire du mal ou de faire du mal aux autres
  • changements sévères dans le sommeil ou les habitudes alimentaires
  • crises de panique
  • pensées obsessionnelles
  • irritabilité et colère

La perte d’un parent peut affecter la santé mentale de plusieurs façons – à court et à long terme – mais le deuil peut également conduire à une croissance personnelle.

“Bien que la perte d’un parent puisse provoquer de l’anxiété sous de nombreuses formes, c’est une transition qui peut aussi éventuellement apporter une immense croissance et créer une gratitude pour la vie et les liens et les expériences que nous avons pendant notre séjour ici”, a déclaré Dorn.

Je ne peux pas nier que la perte de mon père a énormément affecté ma santé mentale et que je souhaite souvent qu’il soit là pour voir ce que je suis devenu et rencontrer mon mari et son petit-fils.

Pourtant, je sais aussi que ma vie aurait été complètement différente s’il avait vécu. J’aurais probablement raté de nombreuses expériences qui m’ont façonné et aidé à grandir. Je n’aurais probablement pas rencontré mon mari et je ne ferais pas le travail que j’aime.

Et bien que vivre avec l’anxiété n’ait pas été facile, j’ai réalisé que ce n’était qu’une faiblesse. C’est aussi une force.


Susanne Arthur s’engage à apporter aux lecteurs du monde entier un contenu empathique, stimulant et fondé sur des données probantes en matière de santé mentale. Ayant vécu avec un trouble anxieux généralisé depuis l’enfance, elle s’intéresse particulièrement aux troubles anxieux, à la dépression, à la prévention du suicide et à la santé mentale chez les enfants et les jeunes adultes.

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