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Les Centers for Disease Control and Prevention mettent en garde contre une accélération de la crise de santé mentale chez les adolescents, avec plus de 4 adolescents sur 10 déclarant qu’ils se sentent “persistants tristes ou désespérés” et 1 sur 5 déclarant avoir envisagé le suicide, selon les résultats d’une enquête publiée jeudi.

“Ces données font écho à un appel à l’aide”, a déclaré Debra Houry, directrice adjointe du CDC. “La pandémie de COVID-19 a créé des facteurs de stress traumatisants qui ont le potentiel d’éroder davantage le bien-être mental des élèves.”

Les résultats s’appuient sur une enquête auprès d’un échantillon national représentatif de 7 700 adolescents menée au cours des six premiers mois de 2021, alors qu’ils étaient au milieu de leur première année scolaire pandémique complète. Ils ont été interrogés sur divers sujets, notamment leur santé mentale, leur consommation d’alcool et de drogues, et s’ils avaient été victimes de violence à la maison ou à l’école. On leur a également demandé s’ils avaient été confrontés au racisme.

Bien que les jeunes aient été épargnés du poids du virus – tombant malades et mourant à des taux bien inférieurs à ceux des personnes plus âgées – ils pourraient encore payer un prix élevé pour la pandémie, ayant atteint la majorité en traversant l’isolement, l’incertitude, les turbulences économiques et, pour beaucoup , douleur.

Lors d’une conférence de presse, Kathleen A. Ethier, chef de la division de la santé des adolescents et des écoles du CDC, a déclaré que les résultats de l’enquête soulignaient la vulnérabilité de certains étudiants, y compris les jeunes LGBTQ et les étudiants qui ont déclaré avoir été traités injustement en raison de leur race. Et les étudiantes sont bien moins bien loties que leurs pairs masculins.

“Tous les élèves ont été touchés par la pandémie, mais tous les élèves n’ont pas été touchés de la même manière”, a déclaré Ethier.

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Ce n’est pas la première fois que des responsables mettent en garde contre une crise de santé mentale chez les adolescents. En octobre, l’American Academy of Pediatrics a déclaré une urgence nationale en santé mentale de l’enfant et de l’adolescentaffirmant que ses membres “soignaient des jeunes avec des taux croissants de dépression, d’anxiété, de traumatismes, de solitude et de suicidalité qui auront des impacts durables sur eux, leurs familles et leurs communautés”.

En décembre, le chirurgien général Vivek H. Murthy a publié un avis sur la protection de la santé mentale des jeunes.

“Le nombre insondable de décès de l’ère de la pandémie, le sentiment de peur omniprésent, l’instabilité économique et l’éloignement physique forcé des êtres chers, des amis et des communautés ont exacerbé le stress sans précédent auquel les jeunes étaient déjà confrontés”, a écrit Murthy. “Ce serait une tragédie si nous repoussons une crise de santé publique uniquement pour permettre à une autre de se développer à sa place.”

L’enquête du CDC dresse le portrait d’une génération sous le choc de la pandémie, aux prises avec l’insécurité alimentaire, les difficultés scolaires, la mauvaise santé et les abus à la maison. Près de 30 % des adolescents interrogés ont déclaré qu’un parent ou un autre adulte de leur foyer avait perdu son travail pendant la pandémie, et un quart souffrait de la faim. Les deux tiers ont déclaré avoir des difficultés avec le travail scolaire.

Mais l’enquête offre également de l’espoir, constatant que les adolescents qui se sentent connectés à l’école signalent des taux de mauvaise santé beaucoup plus faibles. La découverte attire l’attention sur le rôle essentiel que les écoles peuvent jouer dans la santé mentale d’un élève.

Ethier a déclaré que les résultats s’ajoutent à un ensemble de recherches qui montrent que se sentir connecté à l’école peut être “un facteur de protection” pour les élèves.Les écoles peuvent délibérément favoriser la connectivité de plusieurs façons, notamment en expliquant aux enseignants comment mieux gérer les salles de classe, pour faciliter clubs pour étudiants et veiller à ce que les étudiants LGBTQ se sentent les bienvenus. De telles mesures peuvent aider tous les étudiants – et pas seulement les plus vulnérables – à faire mieux, a-t-elle déclaré.

“Lorsque vous rendez les écoles moins toxiques pour les élèves les plus vulnérables, tous les élèves en bénéficient – et l’inverse est également vrai”, a déclaré Ethier.

Katelyn Chi, une junior de 17 ans de la Rowland High School de Rowland Heights, en Californie, a déclaré que le club de conseil par les pairs de son école était essentiel pour l’aider à traverser l’année scolaire dernière, qui était entièrement virtuelle. Au début de chaque réunion du club en ligne, elle et d’autres membres ont rempli un formulaire Google qui leur demandait simplement comment ils allaient. Les formulaires ont été consultés par le président du club, qui l’a contactée chaque fois qu’elle a indiqué qu’elle se sentait déprimée.

“Cela m’a vraiment aidé”, a déclaré Chi. “J’ai reçu un soutien et une validation.”

Les inquiétudes concernant la santé mentale des adolescents augmentaient avant la pandémie : les adolescents signalaient une mauvaise santé mentale à des taux plus élevés. Entre 2009 et 2019, le pourcentage d’adolescents qui ont déclaré avoir « des sentiments persistants de tristesse ou de désespoir » est passé de 26 % à 37 %. En 2021, ce chiffre est passé à 44 %.

En partageant l’histoire de son frère, Hannah Zang espère normaliser la recherche d’aide pour des problèmes de santé mentale, qui pour beaucoup ont été exacerbés par la pandémie. (Vidéo : Joy Yi / The Washington Post)

Pendant des mois, il a aidé son fils à éloigner ses pensées suicidaires. Puis vint la pandémie.

Les résultats de l’enquête soulignent également la vulnérabilité particulière des étudiants LGBTQ, qui ont signalé des taux plus élevés de tentatives de suicide et une mauvaise santé mentale. Près de la moitié des adolescents gays, lesbiennes et bisexuels ont déclaré avoir envisagé le suicide pendant la pandémie, contre 14 % de leurs pairs hétérosexuels.

Les filles, elles aussi, ont déclaré s’en tirer moins bien que les garçons. Ils étaient deux fois plus susceptibles de déclarer une mauvaise santé mentale. Plus d’une fille sur quatre a déclaré avoir sérieusement envisagé de tenter de se suicider pendant la pandémie, soit deux fois plus que les garçons. Ils ont également déclaré des taux de consommation d’alcool et de tabac plus élevés que les garçons.

Et, pour la première fois, le CDC a demandé aux adolescents s’ils pensaient avoir déjà été traités injustement ou mal à l’école en raison de leur race ou de leur appartenance ethnique. Les étudiants américains d’origine asiatique ont signalé les niveaux les plus élevés de rencontres racistes, avec 64% de réponses affirmatives, suivis des étudiants noirs et des étudiants multiraciaux, dont environ 55% ont signalé du racisme. Les élèves qui ont déclaré avoir été confrontés au racisme à l’école ont signalé des taux plus élevés de mauvaise santé mentale et étaient plus susceptibles de déclarer avoir un problème physique, mental ou émotionnel qui rendait difficile leur concentration.

L’étude a également mis en lumière le stress des ménages. Un adolescent sur 10 a déclaré avoir été victime de violence physique à la maison, et plus de la moitié ont déclaré avoir été victime de violence psychologique, notamment avoir été insulté, rabaissé ou injurié.

L’enquête a également révélé que les élèves qui se sentaient connectés à l’école s’en sortaient bien mieux que ceux qui ne le faisaient pas. Les adolescents qui ont déclaré se sentir « proches des gens à l’école » étaient beaucoup moins susceptibles de déclarer avoir tenté ou pensé à tenter de se suicider, et ils étaient beaucoup moins susceptibles de déclarer une mauvaise santé mentale que ceux qui ne se sentaient pas connectés à l’école. Il en va de même pour les adolescents qui se sentent connectés virtuellement à des amis, des membres de la famille et des clubs.

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“Des stratégies globales qui améliorent les relations avec les autres à la maison, dans la communauté et à l’école pourraient favoriser une meilleure santé mentale chez les jeunes pendant et après la pandémie”, conclut le rapport.

Chi a déclaré qu’elle souhaitait que les décideurs politiques prennent plus au sérieux la santé mentale des adolescents. Elle a parfois l’impression que les gens de son âge sont renvoyés à cause de leur âge.

“J’aimerais leur demander de nous fournir beaucoup plus de ressources et beaucoup plus d’empathie sur ce que nous traversons”, a déclaré Chi, ajoutant que son école avait retardé l’ouverture d’un centre de bien-être étudiant indispensable cette an. “Avec les choses si difficiles en ce moment, il est difficile de voir l’avenir comme quelque chose de mieux.”

John Gies, directeur de l’école secondaire Shelby à Shelby, Ohio, a déclaré avoir remarqué une augmentation du nombre de ses élèves “en difficulté”. Parfois, ils n’établissaient pas de contact visuel. D’autres fois, des étudiants sans problèmes disciplinaires antérieurs ont agi et se sont retrouvés dans son bureau.

Il a donc utilisé une partie de l’argent que l’école a reçu du plan de sauvetage américain pour connecter plus d’étudiants avec des conseils, et a créé un arrangement pour amener des conseillers d’un centre de conseil local à l’école plusieurs fois par semaine. L’école a créé un groupe de soutien pour les étudiants en deuil et pour une cohorte d’étudiants de première année dont les éducateurs craignent qu’ils ne passent entre les mailles du filet.

“La lutte pour la santé mentale était là” avant la pandémie, a déclaré Gies. “La pandémie l’a vraiment fait remonter à la surface et l’a en fait un peu aggravée”.

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