Dans un acte de charité envers les fans qui n’ont aucun intérêt pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley, la LNH a tenu sa loterie de repêchage mardi soir, qui s’est terminée avec les Canadiens de Montréal remportant le premier choix et les Devils du New Jersey passant au deuxième rang d’un prévu position de sixième. Pour ces deux fanbases en particulier, mais aussi pour tous ceux qui avaient envie de progresser, c’était une journée pour rêver à l’avenir, à la possibilité de ton franchise débarquant quelqu’un comme Auston Matthews ou Steven Stamkos – quelqu’un dont la sélection pourrait presque instantanément inaugurer une nouvelle ère plus réussie. C’est la nuit la plus facile de l’année pour se convaincre que de meilleures choses sont imminentes.

Les Panthers de la Floride connaissent bien cette expérience, ayant raté les séries éliminatoires dans toutes les saisons sauf deux de 2001 à 2019. Alors que des résultats mitigés avec leurs choix dans les années 2000 ont évidemment gardé ces «meilleures choses» théoriques, leur fortune a commencé à tourner à l’aube de la dernière décennie. En 2011, les Panthers ont pris Jonathan Huberdeau avec le troisième choix. En 2013, ils ont emmené Alexander Barkov avec le second. En 2014, la loterie les a propulsés au premier rang et ils ont pris Aaron Ekblad. Ce trio forme le noyau d’un groupe renaissant des Panthers – les trois meilleurs joueurs d’un vainqueur du trophée des présidents. Barkov a mené les Panthers avec 39 buts. Huberdeau a mené toute la ligue avec 85 passes. Et Ekblad ancre la défense en moyenne près de 25 minutes par nuit. C’est exactement ce dont rêvent toutes les équipes de loterie.

Mais il en faut encore plus. Lorsque les Panthers se sont retrouvés dos au mur face à Washington dans le cinquième match d’une série 2-2 mercredi soir, ce ne sont pas ces trois-là qui les ont tirés d’affaire. Après que les Capitals aient marqué les trois premiers buts du match au cours de ses 24 premières minutes, taquinant la prochaine étape vers un bouleversement dramatique et dévastateur qui prolongerait la sécheresse de la série éliminatoire en tête de la ligue des Panthers à 25 saisons, c’était un quatuor de nouveaux Les Floridiens ont acquis par d’autres moyens qui ont reconstitué le retour qui a livré une victoire 5-3.

Le premier était Carter Verhaeghe, qui a fait ses débuts avec le Lightning en 2019 mais a dû partir après avoir remporté la Coupe 2020 car Tampa ne pouvait pas le placer sous le plafond salarial. Les Panthers l’ont signé à bon compte et l’ont vu devenir un buteur secondaire, d’abord avec 18 buts en 43 matchs lors de la saison écourtée de l’an dernier, puis avec 24 buts et 31 passes décisives cette fois-ci. Plus important encore, il a été brûlant quand il en avait le plus besoin, avec quatre buts et trois passes décisives au cours des deux derniers matchs des Panthers seulement. Verhaeghe a ouvert les Panthers compte avec un tap-in sur le pas de la porte, puis avec le match à égalité en troisième, il a forcé un revirement et a accéléré pour une finition à l’autre bout de la glace.

« Il a été le meilleur joueur sur la glace lors des deux derniers matchs, a déclaré son coéquipier des Panthers Patric Hornqvist. dit de Verhaeghe après la victoire de mercredi. Mais Hornqvist s’est bien débrouillé aussi. Vétéran de 35 ans de Nashville et Pittsburgh, qui a remporté des coupes consécutives en tant que pingouin et a marqué le but vainqueur de la série en 2017, Hornqvist est arrivé en Floride dans un échange en 2020 pour un ancien fin premier tour à Mike Matheson et le joueur marginal de la LNH Colton Sceviour. Il n’a pas éclairé la feuille de statistiques, mais Hornqvist a complété les lignes de profondeur avec une expérience de gros gibier et des ruses de vieux gars. Après avoir marqué 11 buts cette saison, il s’est inscrit dans le match 5 en gardant son sang-froid sur une contre-attaque après avoir reçu une passe parfaite de Verhaeghe.

Puis Sam Reinhart l’a attaché et a poursuivi la réputation des Panthers en tant qu’équipe la plus revenue de la ligue. Le joueur de 26 ans avait joué toute sa carrière à Buffalo jusqu’à l’été dernier, lorsque les Sabres pataugeant ont échangé l’agent libre restreint contre un espoir et un choix. L’ancien deuxième choix au total en 2014 était un gars constant de 20 buts au cours de ses six années dans le Nord, et il a brillé encore plus maintenant qu’il fait enfin partie d’une équipe gagnante. Reinhart a récolté 33 buts et 49 passes cette année, deux sommets en carrière, et à cinq minutes de la fin de la deuxième période, il a profité du chaos autour du filet (encore une fois encouragé par Verhaeghe) pour faufiler la rondelle à travers la ligne.

Et avec le match 4-3, le plus en vue de tous les micros des Panthers s’est fait un moment. Encore une fois, vous entendrez le nom de Verhaeghe dans ce point culminant, mais à la fin, toute l’attention se concentre sur Claude Giroux, une acquisition coûteuse de mi-saison et l’un des meilleurs Flyers de Philadelphie de tous les temps. Giroux voulait spécifiquement aller en Floride pour courir sa première coupe, et bien qu’il n’ait pas été un gros buteur dans son temps limité jusqu’à présent, il a montré ses capacités de finition pour donner aux Panthers un peu de répit en fin de partie.

Je suis un fan des Red Wings dans la vingtaine, ce qui signifie que pendant longtemps j’ai eu une ignorance bénie de l’investissement personnel dans la loterie du repêchage. Cela a évidemment changé au cours des dernières années, et comme tant d’autres fans, je regarde maintenant mon hockey avec un œil sur la LNH et un œil sur les adolescents qui se développent ailleurs. Oui, Lucas Raymond et Moritz Seider ont déjà dépassé les attentes. Mais la victoire des Panthers mercredi éclaire les limites de cette pensée étroite qui valorise le repêchage à l’exclusion de toutes les autres formes de team-building.

Les grandes équipes reposent sur bien plus que quelques stars incontournables. Ils avoir être. Même un directeur général qui réussit ses choix de premier, deuxième et troisième tour en trois saisons consécutives – quelque chose qui ne s’est jamais produit et n’arrivera jamais – est encore à moins de la moitié d’une liste complète. Et tandis que tant de ces équipes se croisent les doigts à la loterie s’abstiennent de faire face à des changements majeurs dans l’agence libre ou le marché du commerce, donnant la priorité à la flexibilité future plutôt qu’à l’amélioration progressive, ce sont des étapes du processus qui ne peuvent être ignorées. Les Panthers ne sont pas arrivés ici du jour au lendemain. Même Tampa Bay, peut-être le groupe le mieux repêché de tous les temps, avait besoin de gars comme Blake Coleman et Kevin Shattenkirk pour les aider à passer le cap.

La star de la location, le gars qui a besoin de changer de décor, le blessé de la casquette et le ferrailleur expérimenté: ce sont les quatre cavaliers de tout prétendant à la Coupe, et vous ne les obtenez pas en appelant leurs noms en juin. Contrairement à Shane Wright, Logan Cooley et les autres enfants qui devraient rejoindre les équipes de loterie cet été, ces joueurs seront pour l’instant complètement hors des radars des fans des Devils, des Red Wings, des Flyers et de tous les autres après une reconstruction. Ce ne sont pas ceux dont les chandails sont exposés dans le magasin de l’équipe avant même leurs débuts dans la LNH, ou dont chaque jeu est mis sur Twitter pour analyser s’il se développe correctement ou non. Ils n’apparaissent pas encore sur les futures files d’attente prévues lorsque l’équipe sera à nouveau bonne. Mais ils sont là quelque part, en ce moment, et les mauvaises équipes qui veulent devenir pertinentes et les bonnes équipes qui veulent devenir des champions vont en avoir besoin. Une franchise peut se frayer un chemin vers une apparition en séries éliminatoires. Mais comme les Panthers – et, bien sûr, les Oilers-Sachez bien, sans les bonnes pièces autour de ces gains de loterie, l’élimination se profile toujours.

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