Chris Paul avait besoin d’un nouveau projet. Après avoir mené l’Oklahoma City Thunder à une place surprenante dans les éliminatoires de la bulle 2020, puis poussé les Rockets à sept matchs, il avait prouvé qu’il pouvait encore amener une équipe à un autre niveau. Mais à 35 ans, il était à la recherche d’une situation qui lui donnerait une dernière chance de remporter un titre. Et après une apparition surprise dans la bulle, les Phoenix Suns ont fourni une base jeune prête à franchir le pas suivant.

Le mariage arrangé a fonctionné au cours des deux dernières années. Les Suns ont fait la finale lors de la première saison de Paul à Phoenix, et cette saison, ils ont remporté un record de franchise de 64 matchs de saison régulière. Sous la direction de Paul, la collection de jeunes talents des Suns a fait de grands progrès – Devin Booker a terminé quatrième du vote MVP cette saison, tandis que Mikal Bridges a terminé deuxième pour le joueur défensif de l’année. Monty Williams a été nommé entraîneur de l’année. Mais une saison qui semblait destinée à un autre voyage en finale et pour Paul un autre coup sur le ring qui lui échappait depuis près de deux décennies a été interrompue, brusquement, par Luka Doncic.

Les Mavericks ont éliminé les Suns dimanche par 33 points, envoyant la tête de série en tête des séries éliminatoires après seulement deux tours. Phoenix n’a marqué que 27 points en première mi-temps, dont 10 au deuxième quart. Une foule à guichets fermés a hué l’équipe hors du terrain à la mi-temps.

“C’était un match difficile”, a déclaré Paul aux journalistes après la défaite. “Notre défensive n’était pas là, notre attaque n’était pas là non plus… tu as joué toute la saison pour être dans cette situation et ça n’a pas marché pour nous.”

L’avenir immédiat des Suns est peut-être aussi brillant qu’il le paraissait avant l’intervention de Luke. pratiquement tous les joueurs clés de la rotation sont sous contrat, à l’exception de Deandre Ayton, pour qui Phoenix a le droit d’égaler n’importe quelle offre, et de JaVale McGee, qui pourrait être remplacé par un Dario Saric en bonne santé, le joueur qu’il a lui-même remplacé. Mais alors que les Suns se tournent vers l’intersaison plus tôt que prévu, ils devront résoudre plusieurs problèmes clés qui ont persisté tout au long de cette saison, à commencer par Paul lui-même.

En séries éliminatoires, Paul a montré des aperçus de sa domination habituelle. Dans le troisième match de la série de premier tour de Phoenix contre les Pélicans, avec Booker écarté par une blessure aux ischio-jambiers, Paul a marqué 19 points au quatrième quart, forçant les changements et punissant les grands hommes de la Nouvelle-Orléans avec une procession de sauteurs. Lors du sixième match de clôture, il a réussi ses 14 tirs – un record en séries éliminatoires – terminant avec 33 points et huit passes.

Pourtant, il y a eu des moments où Paul, à moins de deux semaines de son 37e anniversaire, a montré son âge. Lors des cinq derniers matchs contre les Mavericks, il a été limité à 13 points ou moins et a retourné le ballon en moyenne 3,6 fois. Maître dans la fabrication de seaux, Paul n’a également tenté que quatre lancers francs au cours de cette séquence.

Pour être juste, Paul a dû travailler pour tout; L’entraîneur des Pelicans, Willie Green, un assistant des Suns la saison dernière, a utilisé le ravageur professionnel Jose Alvarado pour troubler le Point God, le prenant sur un demi-terrain et parfois sur tout le terrain pour l’épuiser. Les Mavericks ont emboîté le pas avec Dorian Finney-Smith. Mais Paul n’a pas été en mesure d’invoquer sa magie habituelle du moment critique. “C’est à moi en tant que meneur, en tant que leader de l’équipe de s’assurer que nous obtenons les bons coups et tout ça”, a déclaré Paul aux journalistes dimanche soir. “Voilà ce qu’il est.”

Paul est signé au cours des trois prochaines saisons, limitant tout mouvement extrême de la liste. La seule réponse des Suns, peu importe la santé ou la capacité de Paul la saison prochaine, pourrait être de redonner la vedette à Booker.

Bien que la course à bulles de Booker l’ait marqué pour la célébrité, prouvant enfin qu’il pouvait être la force motrice d’une équipe performante, il a accueilli Paul dans le giron. Les deux partagent un agent, alors quand Paul a appris que Phoenix était un prétendant sérieux, il s’est envolé pour Phoenix pour passer du temps avec Booker, a fait une visite du désert. “Nous venons de nous entendre, mec”, m’a dit Booker plus tôt dans les séries éliminatoires. « Nous aimions tous les deux le basket-ball. Des intérêts similaires en dehors du terrain. »

Il y avait un lien instantané. Ils disent qu’il n’y avait aucune inquiétude concernant le crédit ou le rôle du chef d’équipe.

“Il ne s’agit pas d’être mon équipe, son équipe”, m’a récemment dit Paul. « Il est ici depuis bien plus longtemps que moi. En fin de compte, il s’agit de gagner. Tous les autres trucs n’ont pas d’importance. Donc, nous mettons tous les deux notre ego de côté tous les jours. Et nous comprenons à quel point nous nous rendons meilleurs les uns les autres, ainsi que l’équipe. »

Mais Booker a joué l’une de ses meilleures séquences de sa carrière lorsque Paul a été mis à l’écart avec un pouce cassé, récoltant 28 points sur 52% de tirs, ainsi que sept passes décisives. Certains ont peut-être été surpris par le jeu de Booker sans Paul pour guider l’équipe ; Booker, bien sûr, ne l’était pas.

“Je pense que c’était pour tout le monde, pour être tout à fait honnête”, m’a dit récemment Booker. « Je veux dire que toute cette équipe sait de quoi nous sommes capables. Je ne veux pas dire comme avant que Chris n’arrive, mais nous avons commencé quelque chose dans la bulle, vous savez, avec notre coach ici, dans notre équipe, où je sais que ce ne serait pas un problème et nous nous sommes améliorés depuis. ”

Au dire de tous, la relation de Booker avec Paul reste forte. Bien que le style dominateur de Paul ait agacé ses coéquipiers vedettes au fil des ans, menant plus récemment son échange de Houston à Oklahoma City lors de l’intersaison 2019, ils restent tous deux motivés par la même chose : gagner. Mais Booker aura un jour un autre chapitre de sa carrière, où il reprendra le rôle de joueur incontournable. Et il est juste de se demander comment la dynamique se jouera entre lui et Paul lorsqu’il assumera ce rôle.

La préoccupation la plus immédiate, cependant, est Ayton. L’ancien non. Le premier choix au total sera un agent libre restreint cette intersaison, après que lui et les Suns n’ont pas été en mesure de s’entendre sur une prolongation à l’automne. Selon ESPN, Ayton a cherché un accord maximum complet, comme ceux signés par Luka Doncic et d’autres vedettes de la classe de repêchage de 2018, mais les Suns n’ont pas accepté. Des rumeurs ont également surgi autour de la date limite des échanges, indiquant que Phoenix et les Pacers avaient discuté d’un échange d’Ayton contre Domantas Sabonis, qui a ensuite été échangé aux Kings.

Ayton a traversé son avenir incertain et également une blessure à la mi-saison, terminant avec des notes d’efficacité élevées en carrière et continuant à devenir une présence aux deux extrémités, bien que les Suns aient une fiche de 18-6 sans lui, se contentant d’une combinaison de compagnons McGee et Bismack Biyombo à sa place. Ayton a eu des résultats tout aussi mitigés en séries éliminatoires: Ayton a récolté 28 points et 17 rebonds dans le match 3 contre les Pélicans et des moyennes de 18 et 9 sur 13 matchs, mais il n’a pas réussi à dominer les matchs dans lesquels les adversaires se sont réduits en zone avant.

Les Suns, avec des droits équivalents sur toute offre, dictent toujours l’avenir d’Ayton. Mais il est possible qu’une autre équipe avec un espace de plafond comme les Pistons se précipite et propose un contrat de quatre ans avec une option de joueur la dernière année, permettant à Ayton de marcher dans trois ans, alors qu’il n’a que 26 ans.

“C’est un agent libre, donc je ne peux pas parler de quoi que ce soit à l’avenir”, m’a dit le directeur général des Suns, James Jones, le mois dernier. “Tout ce que je peux dire, c’est que nous avons dit, et je l’ai dit maintes et maintes fois, que je pense que DA est un très bon joueur. Et nous croyons en lui et notre travail est de continuer à l’aider à grandir, à être le joueur qu’il attend d’être. Et cela n’a pas changé. »

Mais à un certain moment, la décision devient également une question d’argent, et toute offre raisonnable pour Ayton poussera probablement les Suns vers la taxe de luxe. Phoenix peut également offrir à Booker une prolongation lucrative et une prolongation de contrat de recrue à la réserve clé Cam Johnson. Alors que le propriétaire Robert Sarver a indiqué qu’il est prêt à payer l’impôt pour garder l’équipe unie, son histoire d’avarice est bien documentée, notamment en refusant de signer à nouveau Joe Johnson et en échangeant des choix de première ronde pour donner la priorité aux économies. La décision sera un véritable test pour savoir si la franchise dans son ensemble a changé de voie.

Toutes les décisions relatives au personnel, cependant, sont pâles par rapport au propre statut de Sarver. L’automne dernier, ESPN a publié une enquête qui détaillait un lieu de travail toxique et des récits de racisme et de misogynie. “Je ne vais pas mentir, nous en parlons en équipe”, m’a dit Booker. Mais Booker dit également que l’équipe a choisi de garder “tout en interne”. “Juste rester ensemble, mec”, dit Bridges. « C’est tout ce que c’est. Ne vous inquiétez pas pour ça. Il n’y a que nous là-bas.”

La NBA a lancé une enquête sur les Suns peu de temps après la publication de l’histoire, mais malgré un rapport d’ESPN en mars indiquant que plus de 300 personnes ont été interrogées, les résultats n’ont pas encore fait surface.

“Je suis tellement dans l’instant, mec, que, tout ce qui s’est passé à l’époque dans le passé et ainsi de suite, cela n’a honnêtement aucune pertinence pour le moment”, dit Paul. “Je pense que la meilleure chose à propos de moi à ce stade de ma vie est que je contrôle ce que je peux contrôler et tout ce qui se passe. C’est ça.”

Jones ajoute, qui a publié une déclaration de soutien à Sarver en octobre : « Pour moi, c’était juste un autre défi. Et ce que vous réalisez, c’est que vous avez juste besoin de vous appuyer sur vos coéquipiers et d’avoir Monty, d’avoir nos joueurs, d’avoir l’organisation, le personnel, et quand vous êtes avec des gens, vous connaissez leurs intentions et donc, vous avez vraiment leur soutien et leur confiance. Il vous est plus facile d’aller là-bas et de faire votre travail parce que tant de gens dépendent de vous pour faire votre travail à un niveau élevé. »

Malgré une fin laide à leur saison de bannière, les Suns devraient être en mesure de continuer à jouer à un niveau élevé la saison prochaine. Mais les décisions qu’ils prendront cette intersaison détermineront probablement combien de temps ils continueront à le faire.

“Notre équipe a continué de progresser et l’espoir est de garder l’équipe ensemble à l’avenir”, a déclaré Jones. «Mais le plus important, c’est maintenant que nous nous concentrons, car ces choses changent rapidement dans cette ligue et les joueurs s’améliorent rapidement dans cette ligue et des blessures se produisent. Essayons donc de prévoir à quoi nous ressemblerons dans trois ou quatre ans. La chance, le travail de devinette, autant de facteurs différents qui entrent en jeu. La seule chose que vous puissiez faire est de vivre dans un instant et de planifier la quasi-nécessité. »

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