LOS ANGELES – Les tissus conjonctifs s’étendent à travers le pays et vice-versa, liant Brooklyn, Los Angeles et le Queens. Au fil des années, à travers tous les vrais rebonds, les mauvais sauts et les pages jaunies, le contenu de ce triangle de baseball reste parfaitement lié.

Les personnages principaux s’éloignent et d’autres émergent, puis tout se répète. Mais le lien le plus fort et le plus constant entre les Dodgers et les Mets reste Gil Hodges, le regretté, Temple de la renommée nouvellement élu dont le n° Le numéro 14 a été retiré par les Dodgers lors d’une cérémonie d’avant-match ici samedi soir.

Les Mets ont retiré le même nombre pour Hodges en 1973.

“Il était, en effet – j’allais dire le fil, mais il n’était pas le fil, il était le câble d’acier en fer”, a déclaré jeudi Vin Scully, le légendaire diffuseur des Dodgers, lors d’une rare interview téléphonique.

La Franchise des Mets et le Dodger Stadium ont tous deux pris vie en avril 1962, et le premier entame un swing occidental de 10 jours ce week-end avec quatre matchs à Chavez Ravine. Il s’agit d’un affrontement étoilé des deux meilleures équipes de la Ligue nationale, mais les clubs mettront brièvement de côté la compétition pour honorer Hodges, un joueur qui comptait tant pour les deux équipes.

Scully, 94 ans, était un radiodiffuseur recrue des Dodgers de Brooklyn en avril 1950 lorsqu’il a rencontré Hodges pour la première fois. Aucun des deux hommes, à ce moment-là, n’aurait pu rêver que sept ans plus tard, le propriétaire des Dodgers, Walter O’Malley, et son homologue des Giants de New York, Horace Stoneham, rassembleraient leurs équipes et amèneraient la Major League Baseball en Californie.

Avec ces mouvements qui secouaient la ville, le seul titre des Brooklyn Dodgers de la Série mondiale en 1955 deviendrait figé dans le temps. Les cœurs se brisaient, les larmes coulaient, mais après qu’Ebbets Field ait rencontré le boulet de démolition, les Mets ont rapidement émergé. Des décennies plus tard, les briques et les angles de Citi Field évoqueraient l’esprit de l’ancien stade de baseball de Sullivan Place. La pollinisation croisée des Dodgers et des Mets deviendrait l’une des constantes du baseball.

Lorsque Jane Forbes Clark, présidente du conseil d’administration du Temple de la renommée, et Josh Rawitch, son président, ont téléphoné à la maison de la famille Hodges à Brooklyn en décembre pour annoncer la nouvelle de l’intronisation de Gil, c’est sa fille Irene qui a décroché et placé le téléphone à côté. à sa mère. Joan Hodges, 96 ans, n’est pas toujours capable de s’assimiler ces jours-ci, mais elle s’est immédiatement ragaillardie à l’appel téléphonique. « Ah, Gil ? Mon Gil ?” Irene s’est souvenue de sa mère en disant.

Et puis ce câble d’acier de fer a de nouveau été tendu. De chez lui à Los Angeles, Scully a sonné de félicitations. On lui avait dit juste avant que la nouvelle ne devienne publique.

“Cela m’a donné quelques instants avant les grands huzzahs pour passer un moment intime avec la famille”, a déclaré Scully. “J’étais tellement reconnaissant.”

À juste titre, cet appel a été passé à une vieille maison sur la légendaire Bedford Avenue de Brooklyn. Après que la famille Hodges ait vécu le choc d’avoir déménagé le travail de Gil à Los Angeles, et après avoir joué quatre saisons, de 34 à 37 ans, avec des compétences érodées dans le sud de la Californie, les Mets l’ont ramené à New York dans le repêchage d’expansion.

La famille Hodges a donc acheté une maison non loin de l’endroit où se trouvait autrefois Ebbets Field. C’est là que vivait la famille lorsque Gil jouait pour l’expansion des Mets, lorsqu’il dirigeait les Amazin’s jusqu’au titre des World Series 1969 (avec les anciens Brooklyn Dodgers Joe Pignatano et Rube Walker dans son équipe d’entraîneurs), et c’est là que Joan et Irene résident aujourd’hui. .

« C’est vraiment incroyable, n’est-ce pas ? a déclaré Bobby Valentine, qui a dirigé les Mets lors des Subway World Series 2000 contre les Yankees. « Que Joanie n’est jamais partie, a fait ses courses dans les mêmes dépanneurs, a marché dans les mêmes rues, est allée à la même messe toutes ces années ? Spectaculaire. “

Comme l’a dit Irene : “C’est comme si une partie de votre jeunesse restait avec vous.”

Cet esprit imprègne de tant de façons longtemps après Gil mort d’une crise cardiaque en 1972 à 47 ans. Des volumes ont été écrits sur ces équipes bien-aimées des Dodgers – de “The Boys of Summer” de Roger Kahn à “Praying for Gil Hodges” de Thomas Oliphant. Le nom de ce dernier a été inspiré par une histoire capturant la popularité de Hodges. Avec Hodges pris dans les affres d’une crise rare, un prêtre de Brooklyn’s St. Francis Roman Catholic Church, le père Herbert Redmond, a dit à sa congrégation : « Il fait beaucoup trop chaud pour une homélie. Gardez les commandements et dites une prière pour Gil Hodges. »

“En tant que diffuseur mouillé derrière les oreilles, je l’admirais comme un ligueur majeur, un All-Star, un joueur très talentueux”, a déclaré Scully. “Et puis quand j’ai appris à le connaître un peu plus, le le vrai Gil Hodges a commencé à sortir. Je me souviens d’une fois où les Dodgers avaient joué par une journée très chaude et après le match, nous sommes montés dans un avion et c’était vendredi et l’hôtesse est descendue dans l’allée pour servir un dîner de steak.

“Étant vendredi, et il y a longtemps, peut-être au début des années 50, je peux l’entendre et il a dit:” Non merci “. Et l’hôtesse a dit : ‘M. Hodges, vous venez de jouer un long match sous une chaleur épouvantable, et cetera, et cetera, vous devriez manger le steak. Et il a dit : ‘Non, c’est vendredi et je suis bien trop proche du patron.’ Nous étions à 30 000 pieds d’altitude. Mais c’était juste sa façon de faire. Il n’est pas monté sur une boîte à savon, il n’a rien fait et il l’a quittée avec le sourire. “Non, je suis trop proche du patron.”

Jay Horwitz, un responsable des Mets depuis plus de 40 ans, a déclaré qu’il avait été frappé lorsqu’il avait appris à quel point Hodges avait aidé Jackie Robinson.

“Pee Wee Reese obtient beaucoup de crédit, mais on m’a dit qu’avec Gil jouant du même côté du champ intérieur que Jackie, il a empêché beaucoup de combats et était l’exécuteur”, a déclaré Horwitz.

En effet, Scully se souvient d’un incident à Saint-Louis. Louis dans lequel Hodges et Robinson ont convergé sur une mouche pop fétide derrière la première base et, “des gradins, du pont supérieur, est sortie une bouteille de whisky”.

La bouteille atterrit entre les hommes, et Scully remarqua que Hodges offrait une petite tape dans le dos à Robinson, “comme pour dire, nous sommes dans le même bateau, mon ami.”

“Si vous n’étiez pas concentré sur le moment, vous l’auriez manqué”, a déclaré Scully. “Je pensais juste que c’était si typique de Gil. Quoi qu’il fasse, si vous n’avez pas les yeux sur lui, il l’aura fait et c’est parti. C’est vraiment sa façon de jouer et sa façon de vivre. »

Sur le moment, selon Irene Hodges, son père a plaisanté à Robinson : « Tu ferais mieux de faire attention, Jackie. Ils me visent. »

Les jours idylliques se sont estompés. Robinson a été distribué aux Giants après la saison 1956 et a pris sa retraite. Les Dodgers ont déménagé et une époque s’est terminée.

“Ma mère, une Italienne de Brooklyn, n’avait jamais été aussi loin de ses parents”, a déclaré Irene Hodges. “Nous avons vécu à Los Angeles cette première année, je ne pense pas qu’elle ait déballé. Elle ne pouvait vraiment pas le faire. »

Les Metropolitans étaient une équipe d’expansion attribuée à New York en 1962 avec un surnom trop long et des couleurs d’équipe qui mêlaient les souvenirs des Dodgers et des Giants. Le nouveau président du club, George Weiss, a stratégiquement travaillé pour remplir la liste d’expansion avec des noms familiers. En plus de Hodges, il a attrapé les anciens joueurs de Brooklyn Roger Craig et Don Zimmer. Et il a rapidement ajouté Duke Snider, Charlie Neal et Clem Labine.

“Cela a porté ses fruits car les Mets étaient très populaires dès le premier jour, et cela est revenu aux Dodgers”, a déclaré Howie Rose, le radiodiffuseur des Mets. “Je pense que les Dodgers et les Giants, à bien des égards, étaient des roues d’entraînement. .. pour les fans de New York.

C’était tout un poids pour les Mets d’être invités à remplacer ces anciennes équipes légendaires.

“Et papa étant repêché par les Mets lors du repêchage d’expansion, frappant le premier coup de circuit de leur histoire, cela a en quelque sorte comblé cet écart”, a déclaré Gil Hodges Jr. a dit.

En 1980, Fred Wilpon achèterait l’équipe, ajoutant une autre couche de tissu conjonctif: Wilpon a fréquenté le lycée Lafayette de Brooklyn avec le Temple de la renommée des Dodgers Sandy Koufax et était un fan enragé des Dodgers de Brooklyn. C’est pendant sa montre que Citi Field a ouvert ses portes en 2009 avec tant de touches liées aux Dodgers – notamment l’énorme Jackie Robinson Rotunda – que certains fans des Mets se sont plaints qu’il y avait plus de clins d’œil à Brooklyn qu’aux Mets.

Les connexions ne feraient que se poursuivre, la carrière de Mike Piazza au Temple de la renommée s’étendant sur les franchises et Justin Turner, un membre crucial de l’équipe actuelle des Dodgers, ayant commencé sa carrière en orange et bleu.

Maintenant, Steven A. Cohen, qui a tenté d’acheter les Dodgers en 2012, appelle les coups des Mets. Dans ses premières remarques publiques après avoir acheté les Mets, il a cité les Dodgers comme modèle de ce qu’il espérait que les Mets deviendraient. Il a soutenu cela en poussant la masse salariale des Mets près du sommet du sport.

“Ils vont se séparer du peloton”, a déclaré Valentine, qui, conformément au thème du tissu conjonctif, a déjà été mariée à une fille de Ralph Branca, qui a lancé pour les Dodgers de Brooklyn. “Un peu comme les Dodgers ont essayé de faire quand ils ont quitté la ville, et les Yankees l’ont toujours fait.”

Deux des enfants adultes de Hodges – Gil Jr., 72 ans, et Irene, 71 ans – étaient au Dodger Stadium samedi soir, tout comme son petit-fils, Gil III, deux des petites-filles d’Irene et un cousin. Et au fur et à mesure que les vidéos roulent et que les lumières clignotent, le câble en acier de fer qui traverse les décennies et les kilomètres reste aussi solide que jamais.

“Sans aucun doute, la Série mondiale de 1969 a été incroyable”, déclare Irene Hodges à propos de son souvenir préféré. « Tout le monde était juste ravi. Tout Brooklyn était fou. C’était un moment merveilleux. Mon père, je crois, avait un peu peur de gérer à New York. Il savait à quel point les fans étaient bons ici, à quel point ils l’aimaient et il voulait juste faire ce qu’il fallait pour eux. Il voulait avoir une équipe performante. Et il l’a fait. “

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