Opprimée de 40 ans dans les derniers jours de sa carrière, Williams venait de bouleverser la deuxième joueuse mondiale, un résultat de l’US Open qui semblait douteux jusqu’à ce qu’il devienne inévitable.

Alors… Serena, as-tu été surprise ?

Williams gloussa alors que les acclamations déferlaient sur le terrain.

“Je veux dire, je suis juste Serena”, a-t-elle dit.

Williams, disputant ce qui pourrait être le dernier tournoi de sa carrière, a gagné mercredi soir, battant Anett Kontaveit 7-6 (4) 2-6 6-2 à New York.

Williams avait l’air mieux que lors des matchs précédents cette année, où elle essayait toujours de secouer la rouille d’une longue mise à pied.

À Kontaveit, cependant, Williams a fait face à un test beaucoup plus sévère et était sans aucun doute l’opprimé sur le papier.

“Après avoir perdu le deuxième set, j’ai pensé:” Oh, mon Dieu, je dois faire de mon mieux parce que ça pourrait être ça “”, a déclaré Williams à ESPN dans une interview sur le terrain après le match.

Une foule bruyante mais bien élevée l’a acclamée à chaque instant.

Elle a évoqué la longue mise à pied lors de son entretien mercredi, mais a déclaré: “J’aime les défis.”

“Je n’ai rien à prouver. Je n’ai rien à gagner. Et je n’ai absolument rien à perdre”, a-t-elle déclaré.

Williams affrontera ensuite l’Australienne Ajla Tomljanovic au troisième tour. Tomljanovic, qui jouait en même temps que Williams mercredi, a battu la Russe Evgeniya Rodina 1-6, 6-2, 7-5.

Et Williams ne joue pas que des simples ; elle ouvrira le jeu de double avec sa sœur Venus Williams jeudi soir.

“J’ai besoin de plus de matches”, a-t-elle déclaré à ESPN. “J’adore relever le défi. Ouais, je n’ai pas joué beaucoup de matchs, mais je me suis très bien entraîné. Lors de mes derniers matchs, ça ne se passait tout simplement pas. Je me dis:” C’est ” c’est moi.'”

Les choses ont changé depuis qu’elle a commencé à jouer à l’Open, a-t-elle déclaré.

Elle a commencé à jouer en simple Lundi avec une victoire 6-3 6-3 sur Danka Kovinić du Monténégro. C’était le troisième match de Williams depuis son annonce dans le magazine Vogue elle “évoluera loin du tennis” après l’US Open.

“Je n’ai jamais aimé le mot retraite. Cela ne me semble pas être un mot moderne. J’y ai pensé comme une transition, mais je veux être sensible à la façon dont j’utilise ce mot, qui signifie quelque chose de très spécifique et important pour une communauté de personnes”, a déclaré Williams dans l’article de Vogue publié plus tôt ce mois-ci.

“Peut-être que le meilleur mot pour décrire ce que je fais est évolution. Je suis ici pour vous dire que j’évolue loin du tennis, vers d’autres choses qui sont importantes pour moi”, a-t-elle déclaré.

Lors de sa conférence de presse d’après-match lundi, on a demandé à Williams s’il s’agissait bien de son dernier tournoi.

« Ouais, j’ai été assez vague à ce sujet, n’est-ce pas ? Dit-elle avec un sourire. “Je vais rester vague parce qu’on ne sait jamais.”

La victoire au premier tour contre Kovinić était la meilleure que Williams ait vue depuis son retour de blessure. Elle n’a réussi à gagner qu’un seul match depuis son retour sur le circuit en juin et n’a pas pu se rapprocher de la forme qui l’a aidée à remporter son dernier titre du Grand Chelem en 2017.

Mais Kontaveit, qui s’était dit ravie de jouer contre Williams, a rencontré une joueuse qui ne montrait aucun signe de vouloir hâter sa retraite.

“Je pense qu’elle a très bien joué”, a déclaré l’Estonienne lors de la conférence de presse d’après-match. “Je veux dire, je pensais que je n’avais pas du tout joué un mauvais match.”

Après que les joueuses se soient partagées les deux premiers sets, Williams a intensifié son jeu pour le décideur, a déclaré Kontaveit.

“Elle l’a vraiment activé à partir de là”, a-t-elle déclaré.” Il y a quelques points ici et là où j’ai l’impression que j’aurais peut-être pu faire mieux sur mon service. Je veux dire, elle revenait mieux. Elle jouait mieux les échanges. J’avais l’impression qu’elle avait tout fait un peu mieux dans le troisième set.”

La foule passionnée de pro-Williams était également un défi, a ajouté Kontveit.

“Je veux dire, je pense qu’ils ne s’enracinaient pas comme contre moi. Ils voulaient juste que Serena gagne tellement”, a-t-elle dit. “Donc, je veux dire, je ne pense pas que ce soit une attaque personnelle contre moi ou quoi que ce soit. Je veux dire, c’est juste. Je veux dire, elle le mérite, ouais.

Williams a fait irruption sur la scène en remportant son premier US Open en 1999

L’un des plus grands joueurs de tennis de tous les temps, Williams a remporté 23 titres en simple du Grand Chelem et a remporté l’US Open à six reprises, le plus récemment en 2014. Maintenant âgée de 40 ans, la carrière de Williams bouclera la boucle avec son dernier match – dans n’importe quel tour qui s’avère être – doit être joué sur le site de la première de ses victoires en simple du Grand Chelem, l’US Open de 1999.

Alors qu’il n’était qu’un adolescent, Williams a fait irruption sur la scène pour étourdir le numéro un mondial. 1 Martina Hingis en finale et pose le premier tremplin sur son chemin vers deux décennies de domination.

Après que Kontaveit ait remporté son premier titre au niveau du Tour en 2017, sa véritable année de percée est survenue en 2021 alors qu’elle remportait quatre tournois WTA pour gravir les échelons.

Joueur agressif avec un jeu varié et un coup droit puissant, Kontaveit a fait son entrée dans le top 10 mondial pour la première fois en novembre 2021 et est depuis un pilier.

Elle siège à un classement élevé en carrière de No. 2 – le classement le plus élevé de l’histoire pour une Estonienne – et à 26 ans cherchait à améliorer sa meilleure performance lors d’un grand chelem, un quart de finale à l’Open d’Australie 2020.

Kontaveit avait l’air impressionnante lors de sa victoire au premier tour de l’US Open contre la Roumaine Jaqueline Cristian, perdant seulement trois matchs, et a déclaré après sa victoire qu’elle “soutenait” Williams lors de son match du premier tour.

Steve Almasy de CNN a contribué à ce rapport.

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